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La mecanizaci贸n agr铆cola en tiempos del COVID-19

Frente a los problemas laborales creados por la pandemia y las restricciones vigentes, expertos del CIMMYT discuten el papel de la maquinaria agr铆cola a escala apropiada para abordarlos.

La pandemia del COVID-19 contin煤a transformando la forma en que opera el mundo, y los sistemas de producci贸n agr铆cola no est谩n exentos.

Incluso en pa铆ses que han identificado al sector agr铆cola como esencial, las restricciones continuas en el transporte y la libertad de movimiento est谩n causando interrupciones en toda la cadena de valor 鈥 con un impacto potencialmente devastador en los sistemas alimentarios ya fr谩giles en Am茅rica Latina, 脕frica subsahariana y Asia del Sur.

Teniendo esto en cuenta, los agr贸nomos de sistemas y los especialistas en mecanizaci贸n del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT), discuten el impacto de las restricciones en el trabajo y la producci贸n agr铆cola, y el papel que puede desempe帽ar la mecanizaci贸n agr铆cola para abordar los nuevos desaf铆os.

驴Cu谩les son las implicaciones de la escasez de mano de obra agr铆cola que est谩n surgiendo en 脕frica y Am茅rica Latina como resultado de las restricciones del COVID-19?

A woman demonstrates the use of a mini-tiller in Naivasha, Kenya. (Photo: Matt O鈥橪eary/CIMMYT)
Una mujer muestra el uso de una mini cultivadora en Naivasha, Kenia. (Foto: Matt O鈥橪eary/CIMMYT)

Fr茅d茅ric Baudron: La pandemia ha demostrado que los sistemas de producci贸n de alimentos en todo el mundo 鈥攊ncluso en pa铆ses donde se cree que la agricultura est谩 altamente mecanizada鈥 dependen en gran medida de la mano de obra agr铆cola.

A menudo se presenta a 脕frica como un continente dominado por granjas que dependen principalmente del trabajo de los miembros de la familia. Por lo tanto, uno podr铆a esperar que 脕frica se salvar铆a de las consecuencias de la falta de disponibilidad y/o la imposibilidad de pagar mano de obra. Sin embargo, un estudio reciente del CIMMYT muestra que los sistemas agr铆colas en 脕frica dependen mucho m谩s de la mano de obra contratada de lo que com煤nmente se piensa, y que la dependencia casi total de la mano de obra familiar es un mito. Dependiendo del sistema agr铆cola, una p茅rdida completa de mano de obra pagada podr铆a conducir a una disminuci贸n de la productividad de hasta un 20% en el este y del sur de 脕frica. La mano de obra pagada tambi茅n puede ser reemplazada por el trabajo infantil.

Debido a que la mayor parte de la producci贸n en el continente es de secano durante una sola temporada, la mayor铆a de los agricultores solo siembran y cosechan una vez al a帽o, lo que hace que el momento de cada tarea sea fundamental. Un retraso en la siembra debido a la escasez de mano de obra 鈥攃omo ocurrir谩 pronto en Etiop铆a鈥 podr铆a conducir a rendimientos dram谩ticamente reducidos. Un retraso en la cosecha 鈥攃omo se experimenta actualmente en Zimbabue鈥 significa que es probable que una gran parte de la cosecha se eche a perder en el campo.

Jelle Van Loon: La situaci贸n es similar para M茅xico y el corredor general de Am茅rica Central, aunque el ciclo principal de producci贸n apenas est谩 comenzando. La preparaci贸n adecuada de la tierra y la siembra oportuna son fundamentales, no solo en t茅rminos de producci贸n de alimentos y logro de rendimientos adecuados, sino tambi茅n para garantizar que los agricultores tengan un ingreso estable al final del a帽o. Esto es especialmente importante ahora, ya que las reservas financieras y de alimentos se est谩n reduciendo a un ritmo m谩s r谩pido debido a las restricciones del COVID-19 que afectan en gran medida la demanda en los mercados informales.

An operator demonstrates the use of a reaper in Bangladesh. (Photo: CIMMYT)
Un operador muestra el uso de una segadora en Bangladesh. (Foto: CIMMYT)

驴Observan una situaci贸n similar en Asia del Sur?

Timothy Krupnik: Dependiendo del pa铆s, hemos visto interrupciones abruptas en el movimiento de la mano de obra agr铆colas 鈥攑or ejemplo, en la India, donde millones de trabajadores migrantes no han podido viajar a casa durante el confinamiento鈥 o una afluencia de personas de las zonas urbanas que huyeron a sus pueblos cuando comenz贸 el confinamiento.

En este 煤ltimo caso, uno podr铆a esperar que esto aumente la disponibilidad de mano de obra para la agricultura, pero tendimos a observar lo contrario. La gente sigue muy asustada de salir de sus hogares, por lo que incluso en las zonas rurales que vieron una afluencia de personas, la disponibilidad de mano de obra no ha aumentado forzosamente. Cuando los trabajadores est谩n dispuestos a trabajar, nuestro an谩lisis inicial de la evidencia indica que los costos laborales diarios tambi茅n han aumentado considerablemente debido a los riesgos de propagaci贸n de infecciones. En cualquier situaci贸n, los peque帽os agricultores que necesitan contratar mano de obra para asegurar las actividades fundamentales de manejo de cultivos como la siembra o la cosecha est谩n sufriendo. Tambi茅n est谩n surgiendo informes sobre el aumento del trabajo infantil en la regi贸n, ya que las escuelas est谩n cerradas y los agricultores con pocos recursos asignan a los miembros de la familia y a los ni帽os a trabajar ya que no pueden permitirse contratar mano de obra.

M.L. Jat: Me gustar铆a citar el ejemplo espec铆fico de rotaci贸n intensiva de arroz y trigo en la India y en los corredores de la Revoluci贸n Verde en la llanura indogang茅tica, que proporcionan la mayor parte de los cereales de la canasta nacional de alimentos. Un an谩lisis ex ante sobre las consecuencias de la migraci贸n inversa de la fuerza laboral agr铆cola y el distanciamiento social debido al COVID-19 revel贸 que es probable un retraso de dos semanas en el trasplante de pl谩ntulas de arroz, lo que retrasar谩 la cosecha de arroz y, en consecuencia, retrasar谩 la siembra de trigo. Potencialmente, esto conducir谩 a p茅rdidas de producci贸n de arroz y trigo del 10 al 25%, por un valor de hasta $ 1.5 mil millones.

Adem谩s, el poco tiempo que transcurre entre la cosecha de arroz y la siembra de trigo puede aumentar a煤n m谩s la incidencia de la quema de residuos de arroz. Este es un problema grave que crea problemas de salud importantes y puede exacerbar la amenaza del COVID-19 al aumentar las tasas de infecci贸n y la gravedad de la enfermedad.

Krupnik: La situaci贸n ha aumentado el inter茅s y la pol铆tica de apoyar el uso de maquinaria a escala apropiada para operaciones como la cosecha. En Bangladesh, por ejemplo, hubo un riesgo reciente y muy grave de perder gran parte de la cosecha de arroz, ya que el monz贸n comenz贸 antes y las inundaciones repentinas han sido motivo de preocupaci贸n. Sin mano de obra para cosechar el cultivo, los proyectos liderados por el CIMMYT como la Iniciativa de Sistemas de Cereales para Asia del Sur 鈥 Actividad de Mecanizaci贸n y Extensi贸n (CSISA-MEA, en ingl茅s) han desempe帽ado un papel clave para ayudar al movimiento de cosechadoras y segadoras de cultivos a 谩reas en riesgo de p茅rdidas de cosecha y ayuda a asegurar que la cosecha de arroz se haga a tiempo.

An operator demonstrates the use of a starwheel planter in Zimbabwe. (Photo: Frederic Baudron/CIMMYT)
Un operador demuestra el uso de una sembradora Starwheel en Zimbabue. (Foto: Frederic Baudron/CIMMYT)

Parece que estas m谩quinas fueron fundamentales para evitar la p茅rdida de cultivos. 驴Esto significa que la mecanizaci贸n tiene un papel clave que desempe帽ar para disminuir el impacto de esta escasez de mano de obra?

Krupnik: Durante la crisis del COVID-19, la maquinaria a escala apropiada se ha vuelto a煤n m谩s importante para mitigar la escasez de mano de obra. Trabajamos para facilitar la disponibilidad de maquinaria a escala apropiada, no solo para que los agricultores puedan comprar y usar equipos, sino tambi茅n alentando a aquellos que poseen maquinarias a convertirse en proveedores de servicios empresariales que ofrezcan preparaci贸n de la tierra, siembra, riego, cosecha y poscosecha eficientes y mecanizados a otros agricultores a un precio asequible por el servicio.

Esta es una situaci贸n beneficiosa para todos los agricultores que no pueden acceder o pagar los costes crecientes de la mano de obra. En la crisis del COVID-19, estos arreglos ayudan a responder a la escasez de mano de obra en lugares donde los agricultores de escasos recursos son los m谩s necesitados, y tambi茅n permiten a los agricultores realizar las labores fundamentales mientras mantienen y fomentan el distanciamiento social.

Baudron: En los 煤ltimos siete a帽os, el CIMMYT y sus socios han perfeccionado las tecnolog铆as y desarrollado modelos de entrega 鈥攂asados en proveedores de servicios rurales respaldados por empresas del sector privado鈥 para escalar el uso de m谩quinas peque帽as en el este y sur de 脕frica. Estos son rentables tanto para los agricultores como para los proveedores de servicios y reducen enormemente los requerimientos de mano de obra.

En Zimbabue, descubrimos que los requerimientos de mano de obra eran 15 veces menores al sembrar un campo de ma铆z con una sembradora directa impulsada por un tractor de dos ruedas, y 23 veces menor usando una tecnolog铆a similar para sembrar trigo en Ruanda, en comparaci贸n con el m茅todo convencional basado en mano de obra y fuerza tiro. Una tonelada de ma铆z que requiere del trabajo de 12 personas durante un d铆a completo para descascarar manualmente, puede desgranarse en una hora utilizando un peque帽o desgranador de doble mazorca que cuesta alrededor de 300 d贸lares.

Jat: Las decisiones pol铆ticas apresuradas de los gobiernos subnacionales y nacionales sobre la facilitaci贸n de operaciones m谩s mecanizadas en las regiones de producci贸n intensiva en mano de obra de arroz y trigo abordar谩n los problemas de disponibilidad de mano de obra y contribuir谩n a mejorar la productividad de la siguiente cosecha de trigo en rotaci贸n, as铆 como a la sustentabilidad general del sistema. Nuestro an谩lisis ex ante sobre las implicaciones de la escasez de mano de obra en la rotaci贸n de arroz y trigo en las llanuras indogang茅ticas debido al COVID-19 indica que la adopci贸n de una mecanizaci贸n agr铆cola a escala apropiada tiene el potencial de estabilizar la producci贸n de alimentos, as铆 como de reducir las p茅rdidas de ingresos y las oleadas de contaminaci贸n atmosf茅rica en el noroeste de la India.

Harvesting maize in Mexico. (Photo: CIMMYT)
Cosechando ma铆z en M茅xico. (Foto: CIMMYT)

La situaci贸n en las regiones que cada uno de ustedes ha mencionado es 煤nica, pero 驴hay alguna tendencia global que hayan notado? Y si es as铆, 驴pueden otras regiones aprender de estas experiencias?

Krupnik: Una gran parte de lo que hacemos como instituto de investigaci贸n y capacitaci贸n es facilitar el intercambio de informaci贸n entre continentes y pa铆ses. Se pueden compartir diferentes tipos y dise帽os de maquinaria que se pueden usar en circunstancias similares, al igual que los modelos comerciales que respaldan a los proveedores de servicios.

Es importante destacar que parte del concepto de ‘mecanizaci贸n a escala apropiada’ tambi茅n es aprender cu谩ndo y d贸nde la maquinaria tiene sentido 鈥 donde el trabajo no es escaso y las comunidades rurales dependen en gran medida de los ingresos de la mano de obra para mantener sus comunidades, algunas formas de mecanizaci贸n pueden no ser apropiadas. Trabajamos para comprender estas din谩micas y apuntar a las maquinas correctas en el momento y lugares correctos.

Van Loon: Adem谩s de reducir la presi贸n sobre la mano de obra disponible y aliviar el trabajo pesado, los equipos agr铆colas modernos adaptados a las necesidades de los peque帽os productores tambi茅n pueden aumentar la competitividad, ya que permiten una mayor precisi贸n y eficiencia.

En este sentido, la mecanizaci贸n a escala apropiada puede estimular la transformaci贸n rural incentivando cadenas de valor cortas y eficientes al tiempo que garantiza un suministro estable de alimentos 鈥 aspectos que se han vuelto esenciales para navegar la crisis actual.

驴La pandemia actual ha presentado nuevas perspectivas en t茅rminos de c贸mo consideran el trabajo y la mecanizaci贸n?

Baudron: A menudo observamos el rendimiento y el 谩rea plantada con cultivos b谩sicos para evaluar la situaci贸n de seguridad alimentaria de un pa铆s durante un a帽o en particular. Esta pandemia nos ha demostrado que debemos prestar m谩s atenci贸n a la productividad laboral. En muchos pa铆ses, los responsables pol铆ticos y los agentes de desarrollo temen que la mecanizaci贸n desplazar谩 a la mano de obra, pero la dependencia de la mano de obra para los cultivos b谩sicos es una amenaza para la seguridad alimentaria, como vemos actualmente en 脕frica y Asia del Sur.

Si la producci贸n de frutas, verduras, cultivos comerciales, etc. continuar谩 dependiendo del trabajo manual, es esencial, en mi opini贸n, que las tareas fundamentales en la producci贸n de alimentos b谩sicos sean mecanizadas, particularmente la siembra y la cosecha. Esto garantizar谩 la resistencia de los sistemas alimentarios nacionales en caso de una interrupci贸n futura similar a la pandemia del COVID-19.

Foto de portada: Establecimiento de una prueba de demostraci贸n en Nyanga, Zimbabue. (Foto: CIMMYT)