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Salvaguardar la biodiversidad es esencial para prevenir el siguiente COVID-19

Los expertos comparten sus ideas sobre la relaci贸n entre la p茅rdida de biodiversidad y las enfermedades infecciosas emergentes.

Disclaimer: Las opiniones expresadas en este art铆culo son las de los autores y no reflejan necesariamente la pol铆tica oficial o la posici贸n del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT).

Si bien la atenci贸n mundial se centra en controlar el COVID-19, la evidencia apunta a la crisis de la biodiversidad como un factor principal en su aparici贸n. A primera vista, los dos problemas pueden parecer ajenos, pero los brotes de enfermedades y los ecosistemas degradados est谩n profundamente conectados. Fr茅d茅ric Baudron, ingeniero agr贸nomo de sistemas en el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) y Florian Li茅geois, vir贸logo del Institut de Recherche pour le D茅veloppement (IRD) comparten sus puntos de vista sobre la crisis actual del COVID-19 y el v铆nculo entre la p茅rdida de biodiversidad y las enfermedades infecciosas emergentes.

驴Qu茅 tendencias estamos viendo con las enfermedades infecciosas como el COVID-19?

Podemos ver que los brotes de enfermedades infecciosas son cada vez m谩s frecuentes, incluso cuando tenemos en cuenta el llamado “sesgo de informaci贸n cient铆fica”: la vigilancia de tales eventos mejora con el tiempo y la vigilancia se financia mejor en el Norte que en el Sur.

El 60% de las enfermedades infecciosas son zoon贸ticas, lo que significa que se transmiten de los animales a los humanos y el 72% de estas zoonosis se originan en la vida silvestre. El COVID-19 es solo el 煤ltimo de una larga lista de zoonosis originadas en la vida silvestre. Otros brotes recientes incluyen el SARS, el 脡bola, la influenza aviar y la influenza porcina. A medida que las actividades humanas contin煤an perturbando los ecosistemas en todo el mundo, es probable que veamos m谩s pat贸genos cruzando de la vida silvestre a la humana en el futuro. Esto deber铆a servir como un llamado para gestionar mejor nuestra relaci贸n con la naturaleza en general, y, particularmente, con la vida silvestre.

Researchers in Zimbabwe enter the cave dwelling of insectivorous bats (Hipposideros caffer) to conduct fecal sampling for viral research. (Photo: Florian Li茅geois/IRD)
Los investigadores en Zimbabue ingresan a la cueva de los murci茅lagos insect铆voros (Hipposideros caffer) para realizar muestras fecales para la investigaci贸n viral. (Foto: Florian Li茅geois/IRD)

驴Por qu茅 hay m谩s casos de enfermedades que pasan de los animales a los humanos? 驴De d贸nde vienen?

La evidencia apunta al comercio y al consumo de carne de animales silvestres como el probable impulsor de la aparici贸n del COVID-19. La aparici贸n del SARS y el 脡bola tambi茅n fue impulsada por el consumo y el comercio de carne de animales silvestres. Sin embargo, al observar brotes pasados de zoonosis causadas por un pat贸geno con origen en la vida silvestre, los cambios en el uso de la tierra, generalmente debido a cambios en las pr谩cticas agr铆colas, han sido los principales impulsores.

Los pat贸genos tienden a surgir en conocidos “puntos cr铆ticos de enfermedades”, que tienden a ser 谩reas donde la alta biodiversidad de la vida silvestre se superpone con una alta densidad de poblaci贸n. Estos puntos tienden a estar a una latitud m谩s baja. Curiosamente, muchos de estos se encuentran en regiones donde se concentran las actividades del CIMMYT: Am茅rica Central, 脕frica Oriental y Asia del Sur. Esto, adem谩s del hecho de que los cambios agr铆colas son un motor importante de la aparici贸n de zoonosis, significa que los investigadores del CIMMYT pueden desempe帽ar un papel en la prevenci贸n de la pr贸xima pandemia global.

Smallholders clear forests for agriculture, but they also have an impact on forests through livestock grazing and fuelwood harvesting, as on this picture in Munesa forest, Ethiopia. (Photo: Frederic Baudron/CIMMYT)
Los peque帽os agricultores talan bosques para la agricultura, pero tambi茅n tienen un impacto en los bosques a trav茅s del pastoreo de ganado y la cosecha de le帽a, como en esta imagen en el bosque de Munesa, Etiop铆a. (Foto: Frederic Baudron/CIMMYT)

驴C贸mo la p茅rdida de biodiversidad y el cambio en el uso de la tierra causan un aumento en las enfermedades zoon贸ticas?

Hay al menos tres mecanismos en juego. En primer lugar, un mayor contacto entre la vida silvestre y los humanos y su ganado debido a la invasi贸n de los ecosistemas. En segundo lugar, la selecci贸n de especies de vida silvestre m谩s capaces de infectar a los humanos y/o su ganado 鈥攁 menudo roedores y murci茅lagos鈥 porque prosperan en paisajes dominados por humanos. En tercer lugar, estas especies de vida silvestre sobrevivientes transportan m谩s pat贸genos en ecosistemas simplificados. Los pat贸genos tienden a estar “diluidos” en ecosistemas complejos y no perturbados.

El r谩pido aumento de la poblaci贸n y su ganado significa que est谩n interactuando cada vez m谩s con las especies de vida silvestre y los pat贸genos que transportan. Hoy, 7.8 billones de humanos explotan casi todos y cada uno de los ecosistemas del planeta. La ganader铆a ha seguido a los humanos en la mayor铆a de estos ecosistemas y ahora son mucho m谩s numerosos que los vertebrados salvajes: 隆hay 4.700 millones de vacas, cerdos, ovejas y cabras y 23.700 millones de pollos en la Tierra! Vivimos en un planeta cada vez m谩s “cultivado”, con nuevos conjuntos de especies y nuevas oportunidades para que los pat贸genos se muevan de una especie a otra.

El comercio de vida silvestre y el consumo de carne de animales silvestres han recibido mucha atenci贸n como causas principales de la propagaci贸n de estos virus. 驴Por qu茅 ha habido tan poca discusi贸n sobre la conexi贸n con la p茅rdida de biodiversidad?

El problema de la p茅rdida de biodiversidad como motor de la aparici贸n de zoonosis es complejo: no tiene una soluci贸n simple, como prohibir los mercados en China. Es dif铆cil comunicar este problema de manera efectiva al p煤blico. Es f谩cil encontrar apoyo para terminar con el comercio y el consumo de carne de animales silvestres porque es f谩cil para el p煤blico comprender c贸mo pueden conducir a la aparici贸n de zoonosis, y las fuentes de carne de animales silvestres incluyen especies emblem谩ticas con atractivo p煤blico, como los simios y los pangolines. El tr谩fico y el consumo de carne de animales silvestres tambi茅n ofrece al p煤blico una forma f谩cil de culpar a otros: este es un problema local, en lugar de global, y para la mayor铆a de nosotros, distante.

Hay una verdad inc贸moda en la crisis de la biodiversidad: todos lo manejamos a trav茅s de nuestros patrones de consumo. Piense en su consumo anual de caf茅, t茅, chocolate, az煤car, textiles, pescado, etc. Pero la crisis de biodiversidad a menudo no se percibe como un problema global, ni como un problema apremiante. La cobertura medi谩tica para la crisis de biodiversidad es ocho veces menor que para la crisis clim谩tica.

The Unamat forest in Puerto Maldonado, Madre de Dios department, Peru. (Photo: Marco Simola/CIFOR)
El bosque Unamat en Puerto Maldonado, departamento de Madre de Dios, Per煤. (Foto: Marco Simola/CIFOR)

La agricultura es una de las principales causas del cambio en el uso de la tierra y la p茅rdida de biodiversidad. 驴Qu茅 pueden hacer los agricultores para preservar la biodiversidad, sin perder el rendimiento de los cultivos?

Las pr谩cticas agr铆colas que reducen el impacto de la agricultura en la biodiversidad son bien conocidas y forman la base de la intensificaci贸n sustentable, para lo cual el CIMMYT tiene un programa completo. Una pregunta importante podr铆a ser qu茅 podemos hacer colectivamente para ayudarlos a hacerlo. Las pol铆ticas de apoyo, como la sustituci贸n de subsidios por incentivos que promueven la intensificaci贸n sustentable, y los mercados de apoyo, por ejemplo, utilizando la certificaci贸n y el etiquetado, son parte de la soluci贸n.

Pero es probable que estas medidas sean insuficientes por s铆 solas, ya que una gran parte de la comida mundial no ingresa al mercado, sino que es consumida por los peque帽os agricultores familiares que la producen.

Es probable que la reducci贸n del impacto negativo de la producci贸n de alimentos en la biodiversidad requiera un esfuerzo global y concertado similar a los Acuerdos de Par铆s para el clima. Como la pandemia del COVID-19 est谩 impactando al mundo, es probable que se adopten medidas globales para evitar la pr贸xima pandemia. Existe el riesgo de que algunas de estas medidas lleguen demasiado lejos y terminen amenazando los medios de vida rurales, especialmente los m谩s vulnerables. Por ejemplo, recomendar “conservar la tierra” 鈥攕egregar las actividades humanas de la naturaleza al maximizar el rendimiento en 谩reas lo m谩s peque帽as posible鈥 es tentador para reducir la posibilidad de propagaci贸n de pat贸genos de especies silvestres a humanos y ganado. Pero la producci贸n de alimentos depende de los servicios del ecosistema respaldados por la biodiversidad, como el mantenimiento de la fertilidad del suelo, el control de plagas y la polinizaci贸n. Estos servicios son particularmente importantes para los peque帽os agricultores familiares que tienden a utilizar pocos insumos externos.

驴C贸mo podemos evitar que pandemias como el COVID-19 vuelvan a ocurrir en el futuro?

Hay pocas dudas de que surgir谩n nuevos pat贸genos. En primer lugar, debemos ser capaces de controlar las enfermedades infecciosas emergentes lo antes posible. Esto requiere una mayor inversi贸n en la vigilancia de enfermedades y en los sistemas de salud de los pa铆ses donde es m谩s probable que surja la pr贸xima enfermedad infecciosa. Paralelamente, tambi茅n debemos reducir la frecuencia de estos brotes conservando y restaurando la biodiversidad a nivel mundial, lo que es m谩s importante en los puntos cr铆ticos de enfermedades.

La agricultura tiende a ser un importante impulsor de la p茅rdida de biodiversidad en estas 谩reas, pero tambi茅n es una fuente importante de sustento. La carga de reducir el impacto de la agricultura en la biodiversidad en los puntos cr铆ticos de enfermedades no puede dejarse en manos de los agricultores locales, que tienden a ser agricultores de escasos recursos; tendr谩 que ser compartido con el resto de nosotros.

Foto de portada: Bosques en la tierra de la comunidad nativa Ese’eja de Infierno, en el departamento peruano Madre de Dios. (Foto: Yoly Gutierrez/CIFOR)