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Abriendo Camino: Sylvanus Odjo encuentra la tecnología adecuada para cada agricultor

El especialista en poscosecha del CIMMYT prueba las tecnologías de secado y almacenamiento para ayudar a reducir las pérdidas de grano.

Una serie de coincidencias llev√≥ a Sylvanus Odjo a estudiar agronom√≠a. Fue solo despu√©s de terminar sus estudios superiores que supo que su nombre significa ‚Äėde los bosques y campos‚Äô en lat√≠n.

Estimulado por la curiosidad sobre el mundo natural, pas√≥ varios a√Īos trabajando en el Instituto Nacional de Agricultura en su natal Ben√≠n, antes de obtener su posgrado en B√©lgica, donde desarroll√≥ su inter√©s en la investigaci√≥n de cereales.

“Obviamente, en ese momento, sab√≠a sobre los centros del CGIAR y el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo”, explica. “Si est√°s trabajando en ma√≠z, sabr√°s sobre el CIMMYT”.

Se uni√≥ a la organizaci√≥n como investigador postdoctoral en 2017 y actualmente trabaja como especialista en poscosecha. Odjo coordina una red de plataformas que eval√ļa y valida posibles soluciones y las transfiere a los agricultores de M√©xico y Am√©rica Latina.

“Todos los proyectos en los que estoy trabajando actualmente tienen el mismo objetivo: encontrar formas de evitar y reducir las p√©rdidas posteriores a la cosecha”. Estas, estima Odjo, pueden alcanzar el 40% en algunas partes de M√©xico, con consecuencias dram√°ticas para los peque√Īos agricultores cuya seguridad alimentaria est√° directamente relacionada con la cantidad de grano que tienen. Adem√°s de ser los m√°s propensos a verse afectados por los efectos del cambio clim√°tico.

“Mucha gente piensa que la poscosecha solo significa almacenamiento”, se√Īala, “pero en realidad abarca todo, desde el momento de la cosecha e incluye procesos como el secado, el descascarado, las actividades t√©cnicas y las actividades econ√≥micas”.

Odjo, especialista en secado, ahora trabaja en todo el sistema de poscosecha. Hay dos componentes centrales en su trabajo. El primero consiste en probar tecnologías de poscosecha para desarrollar recomendaciones para los agricultores, realizar ensayos bajo condiciones controladas en las estaciones de investigación del CIMMYT y con colaboradores locales en todo México y evaluar cómo funcionan las tecnologías de secado y almacenamiento bajo diferentes condiciones. El segundo, y quizás el más desafiante, es promover los éxitos, como las bolsas herméticas de almacenamiento de granos y proporcionar capacitación sobre cómo usarlas adecuadamente.

“Vemos muchas publicaciones que coinciden en que necesitamos promover las tecnolog√≠as herm√©ticas, lo cual es cierto”. La pregunta, comenta Odjo, es c√≥mo hacerlo. ‚Äú¬ŅC√≥mo podemos lograr que una soluci√≥n est√© disponible para los agricultores? Y una vez que eso ha sucedido, ¬Ņc√≥mo podemos convencerlos de que la usen? Esas son grandes preguntas que la gente hac√≠a hace 50 a√Īos, pero todav√≠a se est√°n discutiendo en la actualidad”.

Odjo demonstrates the use of a handheld grain moisture tester in Comit√°n de Dominguez, Chiapas, Mexico. (Photo: Juan Carlos Reynoso)
Odjo demuestra el uso de un medidor portátil de humedad de granos en Comitán de Domínguez, Chiapas, México. (Foto: Juan Carlos Reynoso)

Encontrando respuestas a las grandes preguntas

“Las posibles soluciones suenan muy simples, pero cuando realmente intentas implementar estas cosas puede ser muy complejo”.

Odjo puede obtener una lista de intervenciones poscosecha que parecen sencillas en un inicio, pero fallan al momento de la implementación. Se les puede indicar a los agricultores que cosechen sus granos en un momento especifico, lo que puede resultar en un conflicto con el momento de una ceremonia tradicional importante y que no puede programarse de nuevo. En otros lugares, se les puede alentar a evitar la reducción de los niveles de humedad mediante la compra de una secadora, pero carecen de los recursos para hacerlo.

Gran parte del trabajo de Odjo implica realizar investigaciones sobre el proceso de transferencia de tecnología y la ampliación de las tecnologías de poscosecha, trabajando con una serie de proyectos en México para encontrar las formas más eficientes de capacitar a los agricultores y proporcionarles las herramientas que necesitan para utilizar prácticas mejoradas y tecnologías.

“Lo que estamos buscando es la tecnolog√≠a adecuada para cada agricultor”, explica. “Porque las condiciones en las tierras altas de Guanajuato no son las mismas que en la costa de Yucat√°n, o en cualquiera de los otros lugares en los que trabajamos”. Se ha demostrado que la tecnolog√≠a herm√©tica es efectiva en la mayor√≠a de las condiciones, pero la elecci√≥n de usar silos herm√©ticos, bolsas herm√©ticas o un contenedor de almacenamiento depende en √ļltima instancia de las preferencias de los agricultores y las condiciones espec√≠ficas en su √°rea. ‚ÄúNotamos, por ejemplo, que en las tierras altas las plagas tienden a representar una amenaza menor para el grano almacenado, por lo que debemos usar una estrategia diferente a la que usar√≠amos al nivel del mar, donde la humedad puede aumentar significativamente el riesgo de que el grano se contamine.”

Odjo y su equipo tambi√©n han se√Īalado que, en M√©xico, aunque muchas actividades posteriores a la cosecha, como el descascarado, son dirigidas por mujeres, es m√°s probable que los hombres asistan a capacitaciones agr√≠colas, lo que dificulta que se cumplan los objetivos demogr√°ficos. “El g√©nero se ha convertido en un par√°metro clave que debemos tener en cuenta, por lo que estamos trabajando con un excelente especialista en g√©nero en el CIMMYT para encontrar formas de asegurar la transferencia de conocimientos y tecnolog√≠as de manera eficiente”.

Si bien puede ser un desaf√≠o coordinar con tantas partes interesadas diferentes, cada una con sus prioridades e intereses distintos, Odjo insiste en que la investigaci√≥n poscosecha solo puede tener √©xito cuando es totalmente interdisciplinaria y colaborativa. Aunque los agricultores son su audiencia principal, √©l y su equipo se aseguran de trabajar con agentes de extensi√≥n, actores gubernamentales, investigadores y profesionales del desarrollo para encontrar soluciones. “No puedo hacer nada solo, as√≠ que estoy abierto a la colaboraci√≥n”, agrega. “Siempre necesitamos ideas frescas”.

‚ÄúA lot of people think postharvest just means storage, but it actually encompasses everything from the moment of harvest and includes processes like drying, shelling, technical and economic activities,‚ÄĚ Odjo explains. (Photo: Francisco Alarc√≥n/CIMMYT)
“Mucha gente piensa que la poscosecha solo significa almacenamiento, pero en realidad abarca todo desde el momento de la cosecha e incluye procesos como el secado, el descascarado, las actividades t√©cnicas y econ√≥micas”, explica Odjo. (Foto: Francisco Alarc√≥n/CIMMYT)

Compartiendo conocimiento en 140 caracteres

Hasta hace muy poco, Odjo no estaba convencido de unirse a Twitter porque sent√≠a que no ten√≠a nada que compartir. Fue solo cuando sus colegas lo alentaron a usar las redes sociales como una plataforma para discutir temas de poscosecha cuando descubri√≥ que la aplicaci√≥n es una forma efectiva de compartir recomendaciones directamente con los agricultores y los proveedores de servicios agr√≠colas. ‚ÄúUno de mis profesores sol√≠a decir que puedes entender algo si eres capaz de explic√°rselo a un ni√Īo peque√Īo. Si no tienes √©xito, significa que no lo has entendido.”

“Eso se ha convertido en una parte de mi trabajo que realmente disfruto: descubrir c√≥mo compartir investigaciones y resultados con diferentes audiencias de una manera simple”.

Su presencia en las redes sociales tambi√©n ha resultado √ļtil para conectarse con investigadores a nivel mundial. A fines de 2019, investigadores en Laos interesados en aprender sobre las tecnolog√≠as de poscosecha se comunicaron con Odjo, quien pudo hacer arreglos para que sus colegas viajaran al pa√≠s y compartieran pr√°cticas desarrolladas con agentes de extensi√≥n locales y herreros en M√©xico. ¬ŅY sabes c√≥mo me encontraron? A trav√©s de mi cuenta de Twitter“.

En el futuro, Odjo espera extender el alcance de sus actividades m√°s all√° de Am√©rica Latina y llevar a cabo un mayor intercambio de conocimientos en todo el mundo. “En la investigaci√≥n, mucha gente est√° trabajando en los mismos temas, pero no siempre compartimos la informaci√≥n. Yo estoy abierto a compartir mi experiencia, porque estoy seguro de que puedo aprender mucho de otros, lo cual ser√° √ļtil para mi trabajo”.

Kenia, en particular, se destaca como un estudio de caso del que Odjo puede aprender, donde hay una alta incidencia de aflatoxinas en el ma√≠z, una fuerte intervenci√≥n del gobierno y una feroz competencia en el mercado entre los proveedores de bolsas herm√©ticas permitiendo el escalamiento exitoso de las tecnolog√≠as poscosecha. ‚ÄúSer√≠a genial poder analizar su proceso de escalamiento y aprender de √©l. No para replicarlo por completo, porque obviamente las condiciones no son las mismas, pero sin duda habr√° lecciones que podemos tomar y aplicar aqu√≠ en M√©xico y Am√©rica Latina”.