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Teocintle: el ancestro del maíz

Esta planta es considerada el ancestro del ma√≠z. A√ļn crece de forma silvestre en algunas zonas de M√©xico y Centroam√©rica y su estudio ha revelado datos importantes sobre el cultivo del ma√≠z, pero a√ļn hay mucho que aprender.

Planta de teocintle. (Foto: Fernando Morales / CIMMYT)
Planta de teocintle. (Foto: Fernando Morales / CIMMYT)

El maíz, una de las plantas más fundamentales en la historia de la agricultura y la seguridad alimentaria, tiene sus raíces en una humilde planta llamada teocintle, la cual se encuentra en las regiones tropicales de América. El estudio de la evolución de esta planta ancestral arroja luz sobre cómo el maíz se convirtió en un alimento esencial para la humanidad.

A trav√©s de la selecci√≥n y el cultivo cuidadoso, el teocintle fue transformado gradualmente en la planta que conocemos hoy como ma√≠z. Este proceso no solo implic√≥ cambios en el tama√Īo de los granos y la estructura de la planta, sino tambi√©n en su capacidad para adaptarse a diferentes condiciones clim√°ticas y ambientales.

Uno de los aspectos más interesantes de la domesticación del maíz es su contribución a la comprensión de los procesos evolutivos, y es que el maíz es un ejemplo fascinante de cómo la selección artificial puede dar forma a las características de una especie a lo largo del tiempo. Este proceso de selección ha sido esencial para aumentar el rendimiento y la resistencia del maíz, lo que a su vez ha contribuido a la seguridad alimentaria en todo el mundo. El maíz es la planta cultivada más diferente de su ancestro silvestre.

El teocintle del Balsas (Zea mays subsp. parviglumis) es una de las subespecies más notables de teocintle debido a su estrecha relación con el maíz domesticado. Esta subespecie se encuentra en la región del río Balsas, en Guerrero, México, que es considerada el centro de origen y diversificación del maíz. El teocintle del Balsas es particularmente interesante debido a su similitud genética con el maíz cultivado y su capacidad de cruzarse naturalmente con él. Estudios genéticos han demostrado que esta subespecie es la más cercana genéticamente al maíz, lo que sugiere que fue una de las fuentes principales en el proceso de domesticación.

El teocintle no ha desaparecido por completo. Aunque el ma√≠z domesticado se cultiva en todo el mundo, el teocintle sigue creciendo de forma silvestre en algunas √°reas. Esto plantea desaf√≠os, ya que el teocintle puede cruzarse con el ma√≠z cultivado. De hecho, en algunas de estas regiones donde a√ļn crece de forma silvestre es considerado una maleza de dif√≠cil control por su similitud con el ma√≠z.

El estudio del teocintle y su relación con el maíz es fundamental para comprender la evolución de uno de los cultivos más importantes del mundo y su impacto en la seguridad alimentaria. Esta historia de domesticación y adaptación continua nos recuerda la importancia de conservar la biodiversidad agrícola y gestionar cuidadosamente las interacciones entre las especies para garantizar un suministro sostenible de alimentos para las generaciones futuras.