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Retos en el escalamiento de tecnologías para el control de aflatoxinas

Financiamiento, implementaci√≥n de pol√≠ticas p√ļblicas, y normatividad en el registro de productos de biocontrol, son algunos de los desaf√≠os que deben atenderse para lograr el escalamiento de tecnolog√≠as hacia cultivos m√°s seguros.

Mazorcas contaminadas con aflatoxinas. (Foto: CIMMYT)
Mazorcas contaminadas con aflatoxinas. (Foto: CIMMYT)

Las aflatoxinas son compuestos altamente tóxicos y cancerígenos producidos por hongos del género Aspergillus y pertenecientes a la sección Flavi. Lamentablemente varios cultivos de gran importancia, como el maíz, son frecuentemente contaminados por aflatoxinas, lo cual causa serios problemas de salud en humanos y animales, y grandes pérdidas económicas a lo largo de la cadena productiva. Existen varios retos para controlar efectivamente la contaminación por aflatoxinas y el principal es que la mayoría de los agricultores, y la población en general, no disponen del conocimiento requerido.

‚ÄúUna tecnolog√≠a no se puede popularizar entre los agricultores si no conocen el problema que la tecnolog√≠a est√° dise√Īada para resolver; muchos agricultores, consumidores, extensionistas, miembros del sector p√ļblico y privado, entre otros, lamentablemente, carecen del conocimiento acerca de las aflatoxinas, los agentes causales de la contaminaci√≥n y/o las formas de prevenirla‚ÄĚ asegura el doctor Alejandro Ortega Beltr√°n, del Instituto Internacional de Agricultura Tropical (IITA por sus siglas en ingl√©s) en Nigeria.

En este escenario, si los consumidores no conocen el problema no pueden presionar a los agricultores, industrias, gobiernos para que tomen medidas que controlen la contaminaci√≥n por aflatoxinas a lo largo de la cadena productiva, comenta el cient√≠fico mexicano, reconocido por la Sociedad Estadounidense de Fitopatolog√≠a (APS) por su contribuci√≥n al desarrollo y adopci√≥n de una tecnolog√≠a de control biol√≥gico, para reducir la contaminaci√≥n por aflatoxinas en Am√©rica del Norte y √Āfrica.

Para el especialista, el principal desaf√≠o para lograr la transferencia de tecnolog√≠as efectivas que atiendan esta problem√°tica es el financiamiento, el cual es relativamente bajo para control de micotoxinas, especialmente si se compara con el financiamiento destinado al mejoramiento para cultivos de inter√©s. Sin embargo, este no el √ļnico reto por atender:

En la mayoría de los países en desarrollo (donde el problema de contaminación con aflatoxinas es más grave), las políticas que impiden la comercialización de cultivos contaminados son inexistentes, mal articuladas o aplicadas, asegura el especialista del IITA, por lo tanto, la ausencia de políticas efectivas restringe la voluntad de los agricultores de invertir en tecnologías de manejo de aflatoxinas. De manera similar, la falta de políticas efectivas y aplicadas desalienta a las industrias a invertir en la producción de tecnologías para reducir las aflatoxinas, como los productos de biocontrol.

Existe otro desaf√≠o relacionado con las leyes para el registro de productos de biocontrol, ‚Äúun producto de control biol√≥gico de aflatoxinas debe registrarse para su uso a gran escala. Es necesario realizar los ensayos de efectividad bajo la gu√≠a de la agencia reguladora que proporcionar√° el registro. Se debe consultar y sensibilizar a miembros de las agencias reguladoras y legisladores sobre todos los aspectos relevantes de la tecnolog√≠a de biocontrol antes de comenzar el desarrollo del producto; esto en algunas ocasiones lleva demasiado tiempo‚ÄĚ.

Ortega Beltrán sostiene que en la mayoría de los países en desarrollo las políticas para prevenir el comercio y el consumo de alimentos y piensos contaminados son inexistentes o no se aplican adecuadamente. Por lo tanto, muchos mercados no pagan precios superiores por cultivos con contenidos aceptables de aflatoxinas y, por lo tanto, la mayoría de los agricultores no tienen incentivos para invertir en tecnologías que limiten la contaminación con aflatoxinas.

La capacidad de fabricaci√≥n es otro de los temas pendientes debido a que ‚Äúlas tecnolog√≠as de control de aflatoxinas deben fabricarse a escala para que cientos de miles de agricultores las utilicen y tengan un impacto significativo en la reducci√≥n del contenido de aflatoxinas en los cultivos. Los desarrolladores de productos o tecnolog√≠as deben considerar c√≥mo, qui√©n y d√≥nde se llevar√° a cabo la producci√≥n, ¬Ņsector p√ļblico o privado?, como sea, se debe dar preferencia a la producci√≥n local, o en pa√≠ses vecinos (por ejemplo, en Senegal y enviada por carretera a Mal√≠), ya que no es pr√°ctico enviar productos para tratar cientos de miles de hect√°reas por v√≠a a√©rea o mar√≠tima‚ÄĚ, comenta el especialista.

Sumado a estos desaf√≠os, el escalamiento es fundamental, la tecnolog√≠a de control de aflatoxinas m√°s eficaz debe escalarse para llegar a los usuarios finales, los agricultores, que en √ļltima instancia la utilizar√°n para producir cultivos seguros. Hasta ahora se ha logrado el escalamiento de los productos de control biol√≥gico de aflatoxinas en √Āfrica Subsahariana despu√©s de su registro mediante inversiones, relaciones comerciales y la implementaci√≥n de estrategias de negocios.

Otros retos igual de importantes son: baja o nula capacidad de determinar niveles de aflatoxinas a nivel de campo o bodegas (se necesitan sistemas de monitoreo aprobados, baratos y escalables), sectores que demandan tecnologías que controlen multiples micotoxinas, pocos fondos para resolver el problema de micotoxinas, la noción de que tecnologías individuales resolverán el problema [por ejemplo, el uso de Organismos Genéticamente Modificados (OGMs)], entre muchos otros de índole política, social, comercial, y/o climática que deben ser atendidos.