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Kanwarpal Dhugga recibe el m谩ximo honor en ciencias

Investigador del CIMMYT es nombrado miembro de la Asociaci贸n Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS).

Kanwarpal S. Dhugga, cient铆fico principal del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) que se especializa en biotecnolog铆a, ha sido elegido miembro de la Secci贸n de Ciencias Biol贸gicas de la Asociaci贸n Estadounidense para el Avance de la Ciencia (AAAS, por sus siglas en ingl茅s), en reconocimiento a sus invaluables contribuciones a la ciencia y la tecnolog铆a.

Anunciado por la AAAS el 26 de noviembre de 2019, el honor reconoce, entre otras cosas, la investigaci贸n de Dhugga sobre la formaci贸n de la pared celular de las plantas, con aplicaciones que incluyen su papel en la resistencia al encamado y en la producci贸n de pol铆meros industriales de alto valor para ma铆z y soja, y la asimilaci贸n, el transporte y metabolismo del nitr贸geno en las plantas.

“Considero que es un honor especial”, dijo Dhugga, quien dirige la investigaci贸n del CIMMYT en biotecnolog铆a con un enfoque en la edici贸n de genes para la resistencia a enfermedades en el ma铆z y el trigo. Dhugga ha publicado en revistas cient铆ficas de alto impacto, incluidas Science, Proceedings of the National Academy of Sciences (EE. UU.), Plant Cell, Molecular Plant, Plant Biotechnology Journal, Plant Physiology y otras.

Los miembros de la AAAS son elegidos cada a帽o por sus pares que sirven en el Consejo de la AAAS, el organismo rector de la organizaci贸n. Otros cient铆ficos que han recibido este reconocimiento incluyen al inventor Thomas Edison (1878), la antrop贸loga Margaret Mead (1934) y el autor de ciencia popular Jared Diamond (2000), as铆 como numerosos premios Nobel. La elecci贸n de Dhugga duplica el n煤mero de miembros de la AAAS en el CIMMYT, otro de ellos es Ravi P. Singh, cient铆fico distinguido y jefe global de mejoramiento de trigo.

“Kanwarpal merece las felicitaciones m谩s sinceras de parte del CIMMYT por este prestigioso reconocimiento que refleja su posici贸n en la ciencia”, dijo Kevin Pixley, director del programa de Recursos Gen茅ticos del CIMMYT, al que pertenece Dhugga. “Me siento honrado y agradecido de tenerlo como miembro de nuestro equipo”.

Dhugga identified the gene for an enzyme that propels the chemical reactions to produce guar gum, a cell wall polymer that is a dominant component of the edible kernel of the coconut. (Photo: Allen Wen/CIMMYT)
Dhugga identific贸 el gen de una enzima que impulsa las reacciones qu铆micas para producir goma guar, un pol铆mero de la pared celular que es un componente dominante del grano comestible del coco. (Foto: Allen Wen/CIMMYT)

Originario de Punjab, India, Dhugga tiene una maestr铆a en ciencias en fitomejoramiento de la Universidad Agr铆cola de Punjab y un doctorado en bot谩nica (gen茅tica vegetal) de la Universidad de California, Riverside. Se interes贸 en la bioqu铆mica de prote铆nas de membrana y la s铆ntesis de la pared celular durante su investigaci贸n postdoctoral en la Universidad de Stanford en el laboratorio de Peter Ray. Antes de unirse al CIMMYT en 2015, Dhugga trabaj贸 en DuPont Pioneer (ahora Corteva) de 1996 a 2014.

Adem谩s de la excelencia cient铆fica, Dhugga cuenta entre sus logros importantes asociaciones internacionales, p煤blico-privadas, como la que dirigi贸 entre DuPont Pioneer y el Centro Australiano para la Gen贸mica Vegetal Funcional para explorar nuevas alternativas que mejoren la eficiencia del uso de nitr贸geno en las plantas y reducir el culmo en cereales de 2004 a 2014. Dhugga contin煤a explorando oportunidades para obtener fondos que le permitan emprender un trabajo en conjunto con los colaboradores de aquel periodo, gracias a las relaciones fomentadas en ese momento. Uno de los cient铆ficos de su equipo complet贸 recientemente su doctorado bajo esa colaboraci贸n.

Como parte de la divulgaci贸n cient铆fica, ha guiado la investigaci贸n de muchos estudiantes en Australia, Canad谩, India y los EE. UU., pa铆s del cual tambi茅n es ciudadano, y ha ayudado a que la educaci贸n de alta calidad sea accesible para los menos privilegiados, incluyendo, por ejemplo, el establecimiento de una escuela privada en su pueblo natal en Punjab.

The 2019 Fellows will receive rosette pins in gold and blue, colors symbolizing science and engineering. (Photo: AAAS)
Los miembros de 2019 recibir谩n un pin en oro y azul, colores que simbolizan la ciencia y la ingenier铆a. (Foto: AAAS)

Dhugga tambi茅n ha tenido 茅xito como investigador principal o coprincipal al atraer fondos importantes para la investigaci贸n cient铆fica de agencias p煤blicas como el Departamento de Energ铆a de EE. UU., la Fundaci贸n Nacional de Ciencias de EE. UU., la USAID y el Consejo de Investigaci贸n de Australia. Parte de su investigaci贸n actual est谩 respaldada por una subvenci贸n de la Fundaci贸n Bill & Melinda Gates. En DuPont Pioneer, recibi贸 dos becas de investigaci贸n altamente competitivas para llevar a cabo investigaciones de descubrimiento de alto riesgo fuera del 谩rea de los objetivos asignados de la compa帽铆a.

Entre sus esfuerzos de investigaci贸n, Dhugga destaca un avance en el 谩rea de la bios铆ntesis de la pared celular bajo una beca de investigaci贸n de DuPont Pioneer. Identific贸 el gen de una enzima que impulsa las reacciones qu铆micas para producir goma guar, un pol铆mero de la pared celular que tambi茅n se utiliza en productos industriales, desde champ煤s hasta helados, y es un componente dominante del grano de coco. Los resultados fueron publicados en Science. En un nivel b谩sico y por primera vez, esto proporcion贸 evidencia bioqu铆mica de la participaci贸n de cualquiera de los genes de celulosa sintasa de plantas grandes en la formaci贸n de un pol铆mero de pared celular. Dhugga tambi茅n confiesa que cada vez que vuela sobre plantaciones de coco en cualquier lugar, siente mariposas en el est贸mago al pensar que fue el primero en saber c贸mo las mol茅culas simples formaron una matriz compleja que se convirti贸 en el n煤cleo comestible del coco.

“Ese estudio constituy贸 un excelente ejemplo del poder de la investigaci贸n interdisciplinaria para responder una pregunta fundamental en la biolog铆a vegetal”, dijo. 鈥淓valuar enzimas involucradas en la formaci贸n de pol铆meros de la pared celular es extremadamente dif铆cil. El enfoque que usamos 鈥攊dentificar un gen candidato combinando gen贸mica con bioqu铆mica y posteriormente expresarlo en una especie relacionada que carece del producto de la enzima resultante para demostrar su funci贸n鈥 fue aplicado por otros cient铆ficos para identificar genes involucrados en la formaci贸n de otros pol铆meros clave de la pared celular de las plantas”.

Dhugga recibir谩 un pin como muestra de su elecci贸n como miembro de la AAAS en una ceremonia en Seattle, Washington, EE. UU., el 15 de febrero de 2020.