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Abriendo Camino: Maria Itria Ibba y el laboratorio que hornea pan

La científica del CIMMYT ayuda a los mejoradores a cumplir con las complejas y estrictas demandas del mercado de trigo de alta calidad.

La creciente y cambiante demanda del trigo, con una r√°pida urbanizaci√≥n y mercados de alimentos cada vez m√°s globalizados, est√° empujando a los agricultores m√°s que nunca a producir granos de alta calidad, seg√ļn la cient√≠fica que lidera la investigaci√≥n de calidad del trigo en el principal programa de mejoramiento de trigo del mundo financiado con fondos p√ļblicos.

“A medida que aumenta la producci√≥n industrial de pan y otros alimentos a base de trigo para satisfacer las demandas de los habitantes de las ciudades, las mujeres trabajadoras y los consumidores de trigo en los pa√≠ses importadores, la calidad del trigo es cada vez m√°s importante,” coment√≥ Maria Itria Ibba, directora del Laboratorio de Qu√≠mica y Calidad del Trigo en el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo (CIMMYT).

“Las empresas que producen y comercializan alimentos para esos consumidores exigen una alta calidad en el grano que compran y tenemos que ayudar a los productores de trigo a cumplir con requisitos estrictos.‚ÄĚ

Seg√ļn Ibba, esto es tan importante que el Programa Global de Trigo del CIMMYT ‚ÄĒcuyas contribuciones representan m√°s de la mitad de las variedades de trigo lanzadas en todo el mundo‚ÄĒ utiliza directamente datos de laboratorio sobre la molienda, el procesamiento y la calidad del uso final para decidir con qu√© l√≠neas de trigo harinero y duro trabajar en sus programas de mejoramiento.

“Evaluar la calidad es una tarea enorme, porque el trigo se utiliza para hacer cientos de alimentos diferentes, incluidos todo tipo de pan con levadura, tortillas, pastas, fideos y pan al vapor,” explic√≥ Ibba. “Nuestro laboratorio es una parte integral del mejoramiento, se analizan miles de muestras de granos de miles de l√≠neas de trigo cada a√Īo para casi una docena de par√°metros de calidad.”

Hecha para la calidad

Originaria de Viterbo, Italia, Ibba ha liderado el Laboratorio de Qu√≠mica y Calidad del Trigo desde 2019 y tiene una preparaci√≥n √ļnica para el trabajo, con una licenciatura en biotecnolog√≠a, una maestr√≠a en biotecnolog√≠a para la seguridad y la calidad de los productos agr√≠colas ‚ÄĒambas de la Universidad de Tuscia, Viterbo‚ÄĒ y un doctorado en ciencias de cultivos de la Universidad Estatal de Washington. Su tesis doctoral trat√≥ sobre la familia gen√©tica de la subunidad de glutenina de bajo peso molecular y su relaci√≥n con los par√°metros de calidad del uso final del trigo.

Con una madre que estudi√≥ medicina y un padre que trabajaba en la Agencia Espacial Italiana, Ibba relata que en la escuela siempre le gustaron las asignaturas de ciencias como la biolog√≠a y la qu√≠mica. “Me resultaban f√°ciles de entender y realmente me gust√≥ c√≥mo, despu√©s de estudiarlas, pude explicar y comprender muchas cosas a mi alrededor.”

Ibba comentó que los mayores desafíos para ella y su equipo de laboratorio son comprender las necesidades de calidad del trigo y realizar análisis más rápidos y mejores.

“Varias de las pruebas que hacemos son costosas, requieren mucho tiempo, personal calificado y cantidades significativas de grano,” explic√≥, citando el uso de dispositivos con nombres ex√≥ticos como el “molino Quadrumat Senior”, el “mix√≥grafo” y el “alve√≥grafo”, por mencionar algunos. “Constantemente buscamos m√©todos novedosos que sean m√°s r√°pidos, usen muestras de grano m√°s peque√Īas y con costos m√°s bajos.”

Seg√ļn Ibba, comprender las bases bioqu√≠micas y gen√©ticas de los rasgos de la calidad del grano y la harina es clave, pero los rasgos de la calidad del trigo son gen√©ticamente tan complejos que los marcadores de ADN son de poca ayuda en el mejoramiento. “Hemos comenzado a explorar toda la selecci√≥n del genoma para los rasgos de calidad del trigo, en colaboraci√≥n con la Universidad del Estado de Kansas, pero esto nunca reemplazar√° por completo las pruebas de laboratorio.”

Hablemos de salud y nutrición

Como elemento b√°sico de los tours para los cientos de visitantes que vienen cada a√Īo al CIMMYT en M√©xico, el laboratorio de calidad del trigo combina los deslumbrantes dispositivos de alta tecnolog√≠a con atracciones sensoriales pr√°cticas, como inflar bolas de masa y panes de prueba reci√©n horneados.

El trabajo de Ibba incluye hablar con los visitantes sobre el trigo, su importante historia y su papel en la nutrición y la alimentación humana, y las preocupaciones en los medios populares sobre el trigo y la salud.

“Creo que la gente ahora sabe m√°s sobre qu√© es el gluten y su importancia, pero a√ļn existe la necesidad de hablar sobre el gluten y el trigo para que las personas puedan tomar decisiones informadas basadas en hechos cient√≠ficos,” dijo. “Me alegr√≥ ver el art√≠culo del CIMMYT sobre un estudio que, entre muchas otras cosas, mostr√≥ que no hab√≠a evidencia cient√≠fica sobre la idea de que comer harina refinada es malo para la salud.”

“El trigo proporciona alrededor del 20% de las calor√≠as y prote√≠nas para m√°s de 4.5 mil millones de personas en los pa√≠ses en desarrollo,” se√Īal√≥ Ibba. “Cada vez se presta m√°s atenci√≥n a comprender y mejorar la calidad nutricional del trigo y sus productos debido al mayor inter√©s general en las dietas y en el valor nutricional de diversos alimentos.”