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Salvando trigo al borde de la extinci贸n

El cient铆fico visitante Roi Ben-David habla sobre la brecha de germoplasma ex贸tico de Israel y los esfuerzos en curso para restaurar las colecciones de variedades criollas de trigo perdidas del pa铆s.

A principios del siglo XX, Aaron Aaronsohn, un agr贸nomo destacado conocido principalmente por identificar al progenitor de trigo, comenz贸 a buscar variedades criollas de trigo duro en Israel. Viaj贸 a pueblos de todo el pa铆s, recogiendo y registrando cuidadosamente los detalles de las variedades locales utilizadas en cada 谩rea.

Esta tarea ten铆a un prop贸sito. Aaronsohn reconoci贸 que a medida que un n煤mero cada vez mayor de habitantes como 茅l llegaba al territorio, el cambio varietal a partir de la introducci贸n de variedades de trigo nuevas y competitivas y la r谩pida intensificaci贸n de la agricultura causar铆a pronto la desaparici贸n de todas las estructuras tradicionales que hab铆a identificado.

Variedad criolla de trigo duro IPLR, Rishon LeZion, Israel. (Foto: Matan Franko / Centro ARO-Volcani)

Aaronsohn fue uno de los primeros en comenzar a recolectar germoplasma en la regi贸n, pero otros vieron la importancia de recolectar antes de que ocurriera un cambio a gran escala. Por ejemplo, el bot谩nico ruso Nikolai Vavilov recolect贸 muestras de Israel en una de sus expediciones por el Medio Oriente. A finales de siglo, se hab铆an establecido varias colecciones, pero los esfuerzos generales de conservaci贸n estaban fragmentados.

“Por eso decimos que la colecci贸n estaba al borde de la extinci贸n”, explica Roi Ben-David, investigador del Centro Volcani, Instituto de Investigaci贸n Agr铆cola de Israel (ARO por sus siglas en ingl茅s). 鈥淓xistieron accesiones 煤nicas en bancos de germoplasma en todo el mundo, pero nadie realmente les dio un tratamiento especial o vio su valor. Muchos estaban en colecciones privadas; otros simplemente se perdieron”.

Hace seis a帽os, cuando Ben-David y sus colegas comenzaron a buscar variedades criollas, incluso la colecci贸n que se encuentra en el Banco de Germoplasma Israel铆 (IGB por sus siglas en ingl茅s) fue decepcionante, con muchas muestras almacenadas en cajas sin etiquetar y en condiciones poco 贸ptimas. “Cuando entramos, nadie realmente estaba tratando de estudiar lo que ten铆amos y utilizarlo para representar el paisaje de trigo del 谩rea como era hace 100 a帽os”.

Los esfuerzos a largo plazo para restaurar y conservar una colecci贸n de variedades criollas de trigo israel铆 y palestino (IPLR) han llevado a la restauraci贸n de 930 l铆neas hasta la fecha, sin embargo, hay muchas variedades que no se pueden recuperar. Por lo tanto, fue una gran sorpresa para Ben-David encontrase con una de las colecciones presuntamente perdidas en la sede del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) en M茅xico. “En realidad, creo que fue en mi primera semana en el CIMMYT cuando vi una parcela de demostraci贸n que cultivaba una de las variedades perdidas, un subconjunto de la colecci贸n Ephrat-Blum, y no pod铆a creerlo”.

Hab铆a escuchado sobre esta colecci贸n del difunto Abraham Blum, pero nunca hab铆a podido localizarla. 鈥淎lguien podr铆a haber movido las semillas, o tal vez la caja no estaba bien etiquetada y fue desechada. No lo sabemos, pero no hace falta decir que fue una muy grata sorpresa redescubrir 64 de nuestras l铆neas faltantes”.

驴Qu茅 los impuls贸 a usted y a sus colegas a comenzar a buscar variedades criollas en Israel?

Comenzamos porque reconocimos que las variedades criollas son buenos recursos gen茅ticos, pero desafortunadamente no pudimos encontrar ninguna. No se deb铆a a que no existieran, sino que las accesiones estaban dispersas por todo el mundo, principalmente en colecciones privadas en pa铆ses como Estados Unidos o Australia. El Banco de Germoplasma Israel铆 (IGB, en ingl茅s), que se encuentra a solo dos pisos por encima de mi oficina, ten铆a algunos recipientes con germoplasma, pero nadie sab铆a realmente qu茅 hab铆a dentro.

El Medio Oriente y la Media Luna F茅rtil son centros de diversidad, no solo para el trigo sino tambi茅n para todos los cultivos que fueron parte de la revoluci贸n neol铆tica hace 10 000 a帽os. Comenzaron aqu铆, 鈥揺l punto de origen exacto probablemente estaba en lo que ahora es el sureste de Turqu铆a鈥 por lo que hemos tenido miles de a帽os de evoluci贸n en los que esas variedades criollas dominaron el paisaje agr铆cola y se adaptaron a diferentes entornos.

驴Por qu茅 cree que se perdi贸 gran parte de la colecci贸n?

Las l铆neas de Israel se perdieron porque su conservaci贸n simplemente no fue priorizada. Las p茅rdidas ocurren en todas partes, pero lo que faltaba en este caso era la urgencia y la comprensi贸n de cu谩n importantes son estas colecciones. Afortunadamente, el gerente actual del IGB, que es un socio fundamental en la construcci贸n de IPLR, entendi贸 la necesidad de priorizar esto y asign贸 un presupuesto para conservarlo como una colecci贸n.

驴Cu谩l es el valor de conservar las variedades criollas y por qu茅 deber铆a priorizarse?

Las variedades criollas son un recurso gen茅tico extremadamente importante. Los parientes silvestres son el tesoro m谩s grande, pero los mejoradores son generalmente reacios a usarlos porque son muy diferentes de las variedades modernas. Por lo tanto, las variedades criollas forman el v铆nculo entre estas dos, las que ya han sido domesticadas y desarrolladas dentro de los sistemas agr铆colas sin dejar de ser gen茅ticamente distintos de las modernas. En el trigo, son bastante f谩ciles de detectar debido a su altura en comparaci贸n con las variedades semi enanas por las cuales fueron reemplazadas en el siglo XX.

Hay dos razones principales por las cuales debemos priorizar la conservaci贸n. Primero, creemos que la evoluci贸n bajo domesticaci贸n en esta regi贸n es importante para la comunidad en su conjunto. En segundo lugar, hoy en d铆a nos encontramos en un momento cr铆tico, ya que nos estamos alejando del tiempo en que esas l铆neas tradicionales estaban en uso. La 煤ltima colecci贸n se llev贸 a cabo en la d茅cada de 1980, cuando las personas a煤n pod铆an recolectar variedades criollas aut茅nticas de los agricultores, pero esto ya no es posible. Viajamos por todo el pa铆s, pero las muestras que recolectamos no eran aut茅nticas, la mayor铆a eran variedades modernas que los agricultores pensaban que eran tradicionales. No todos saben exactamente lo que est谩n cultivando.

El factor tiempo es importante. Si nos despert谩ramos dentro de 50 a帽os y decidi茅ramos que es importante comenzar a buscar variedades criollas, no s茅 cu谩nto podr铆amos ahorrar realmente.

Variabilidad de la altura de la planta entre variedades criollas de trigo IPLR, Rishon LeZion, Israel. (Foto: Matan Franko / Centro ARO-Volcani)

驴Hay agricultores que a煤n cultivan variedades criollas en Israel?

Cuando comenzamos a buscar agricultores que todav铆a cultivan variedades criollas, solo encontramos una granja. Es bastante peque帽a, solo unos diez acres compartidos entre dos hermanos. Cultivan una variedad que generalmente se usa para hacer un alimento tradicional llamado kube, una especie de bola de carne cubierta de harina que posteriormente se fr铆e o se hierbe. Si lo hierves con harina normal, se desmorona, por lo que las personas prefieren usar una variedad criolla, que es lo que cultivan los hermanos y pueden vender hasta seis veces m谩s que el trigo duro normal en el mercado. Sin embargo, no est谩n realmente interesados en hacerse ricos; solo intentan mantener vivas sus tradiciones.

驴C贸mo est谩n trabajando usted y sus colegas para conservar la colecci贸n existente?

Hay dos enfoques. Queremos desarrollar conservaciones ex situ para preservar la diversidad. Como las variedades criollas no siempre son f谩ciles de conservar en un banco de germoplasma, tambi茅n queremos apoyar la conservaci贸n in situ en el campo, como lo han hecho los agricultores tradicionales. Junto con el IGB, hemos distribuido semillas a jardines bot谩nicos y otros actores con la esperanza de que algunos de ellos la propaguen en sus campos.

Una vez establecida la colecci贸n, tambi茅n estamos tratando de utilizarla para la investigaci贸n y el mejoramiento tanto como sea posible. Hasta ahora lo hemos caracterizado gen茅ticamente, probamos la tolerancia a la sequ铆a y otros rasgos agron贸micos y estamos en conversaciones para comenzar a probar el perfil de calidad de las l铆neas.

驴Continu贸 trabajando en esto mientras estaba en el CIMMYT?

S铆, este fue un proyecto adicional que traje conmigo durante mi a帽o sab谩tico. El principal 茅xito fue trabajar con Carolina Sansaloni y el equipo del Programa de Recursos Gen茅ticos para llevar a cabo el genotipado. Si se hubiera manejado con mis propios recursos, no creo que pudiera haberse logrado ya que la colecci贸n contiene 930 genotipos de plantas y solo ten铆amos el presupuesto para 90.

Afortunadamente, el CIMMYT tambi茅n est谩 interesado en el material para que podamos colaborar. Trajimos el material, el CIMMYT proporcion贸 soporte t茅cnico y pudimos genotiparlo todo, lo cual es un gran impulso para el proyecto. Ya hab铆amos medido fenotipos en Israel, pero ahora que tenemos todos los datos gen茅ticos, tambi茅n podemos estudiar la colecci贸n a m谩s profundidad y comenzar a buscar genes espec铆ficos de inter茅s.

驴Qu茅 pasar谩 con las l铆neas que descubri贸 en el CIMMYT?

Han sido enviadas de regreso a Israel para reintegrarse a la colecci贸n. Quiero seguir colaborando con personas en el Programa de Recursos Gen茅ticos y con el banco de germoplasma del CIMMYT para hacer una gen贸mica comparativa y evaluar cu谩nta diversidad tenemos en la colecci贸n IPLR en comparaci贸n con lo que tiene el CIMMYT. 驴Existe diversidad gen茅tica adicional?, 驴c贸mo se compara con otras colecciones de variedades criollas? Eso es lo que queremos descubrir despu茅s.

Roi Ben-David se encuentra en la Organizaci贸n de Investigaci贸n Agr铆cola (ARO) de Israel. Trabaja en el Plant Institute, donde su laboratorio se centra en el mejoramiento de cereales de invierno como el trigo. Recientemente complet贸 un a帽o sab谩tico en el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT).

Los bancos de germoplasma del CIMMYT contienen las colecciones m谩s grandes y diversas de ma铆z y trigo del mundo. La semilla mejorada y conservada est谩 disponible para cualquier instituci贸n de investigaci贸n en todo el mundo.