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Combatir enfermedades virales devastadoras, también en las plantas

La necrosis letal del ma√≠z nos ha ense√Īado que los intensos esfuerzos para mantener a raya las enfermedades humanas y vegetales deben continuar m√°s all√° de la crisis del COVID-19.

Cuando ocurri√≥ un brote de necrosis letal del ma√≠z (MLN, en ingl√©s) en Kenia en 2011, los cient√≠ficos sab√≠an que ten√≠an que actuar r√°pido. Esta nueva enfermedad viral en el pa√≠s, estaba diezmando los campos de ma√≠z. En pocos a√Īos, la enfermedad se propag√≥ r√°pidamente en el este de √Āfrica, a trav√©s de insectos y semillas contaminadas. Si el virus se extendiera al sur o al oeste de √Āfrica, ser√≠a un desastre para los peque√Īos agricultores de todo el continente que dependen del ma√≠z como cultivo b√°sico y para los ingresos y el sustento de sus familias.

El Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo (CIMMYT) y sus socios tomaron medidas de inmediato para imponer una estricta cuarentena de semillas y restringir el movimiento de semillas entre el este de √Āfrica y otras regiones del continente. Adem√°s, trabajaron intensamente en el desarrollo y la difusi√≥n de cultivares de ma√≠z mejorados con tolerancia o resistencia a la MLN, realizaron esfuerzos de vigilancia extensivos y sensibilizaron a los socios sobre la importancia de producir y comercializar semillas libres de MLN.

Debido a estos esfuerzos, en los √ļltimos nueve a√Īos no se ha informado sobre brotes de MLN en el √Āfrica subsahariana fuera del este de √Āfrica.

Debido a una publicación reciente en Virus Research sobre cómo se contuvo la MLN, entrevistamos a B.M. Prasanna, Director del Programa Global de Maíz del CIMMYT y del Programa de Investigación de Maíz del CGIAR (MAIZE), para discutir la historia de éxito de la MLN, la crisis global del COVID-19 y las similitudes en el desafío de abordar las enfermedades virales de plantas y humanos.

B.M. Prasanna, Director of the Global Maize Program at CIMMYT and the CGIAR Research Program on Maize (MAIZE). (Photo: Alfonso Cortés/CIMMYT)
B.M. Prasanna, Director del Programa Global de Maíz del CIMMYT y del Programa de Investigación de Maíz del CGIAR (MAIZE). (Foto: Alfonso Cortés/CIMMYT)

¬ŅCu√°les fueron algunas de las medidas extremas que el CIMMYT tuvo que tomar para detener la propagaci√≥n de la MLN?

El primer paso que tuvimos que tomar en la lucha contra la MLN fue analizar rigurosamente la semilla para detectar cualquier posible contaminaci√≥n que causara la enfermedad y restringir el movimiento de semillas desde el este hasta al sur de √Āfrica.

El segundo paso más importante fue sensibilizar a los socios nacionales y al sector comercial de semillas sobre el peligro de contaminación de semillas con virus que causan la MLN, y cómo la contaminación de semillas puede conducir a la proliferación o propagación de la enfermedad.

El tercer paso fue construir una nueva instalación de cuarentena en Zimbabue, en colaboración con el Instituto Nacional de Cuarentena Vegetal. Cuando esa instalación de cuarentena estuvo en funcionamiento en 2017, reiniciamos la transferencia de material de investigación del centro de mejoramiento del CIMMYT en Kenia a las instalaciones del CIMMYT en Zimbabue. Solo cuando los materiales fueron certificados como libres de MLN tanto en Kenia como en Zimbabue, a través del análisis planta por planta utilizando kits de inmunodiagnóstico, la semilla se multiplicó y se distribuyó a los socios. Por lo tanto, el principio de contención y manejo efectivo es extremadamente importante, ya sea una enfermedad viral de la planta o una enfermedad viral humana.

Debemos se√Īalar aqu√≠ que, en t√©rminos de escala e intensidad, as√≠ como los efectos e implicaciones globales, cualquier enfermedad de las plantas, incluida la MLN, no se puede comparar con una pandemia como la del COVID-19, que ha afectado todos los aspectos de nuestras vidas.

Maize Lethal Necrosis (MLN) sensitive and resistant hybrid demo plots in Naivasha’s quarantine & screening facility (Photo: KIPENZ/CIMMYT)
Parcelas híbridas resistentes a la necrosis letal del maíz (MLN) en las instalaciones de cuarentena y detección de Naivasha. (Foto: KIPENZ/CIMMYT)

¬ŅC√≥mo cree que la pandemia del COVID-19 afectar√° nuestros sistemas alimentarios?

Estamos en una situación ciertamente desalentadora. La pandemia, sin duda, tendrá un efecto grave en la seguridad alimentaria.

Muchos pa√≠ses que no tienen suficientes reservas de alimentos o aquellos en los que los sistemas alimentarios son vulnerables a choques como este est√°n sufriendo. La capacidad de las personas para obtener insumos para la agricultura, incluida la semilla, tambi√©n se ver√° afectada, ya que los mercados se ven afectados. Esta es realmente una situaci√≥n grave por la que todos deber√≠amos estar preocupados. El CGIAR tiene un papel importante que desempe√Īar, en t√©rminos como trabajar de cerca con socios nacionales y mitigar el impacto del COVID-19 en la agricultura.

Deber√≠amos estar particularmente preocupados por los agricultores, especialmente los peque√Īos agricultores, que son bastante vulnerables al desaf√≠o actual. Incluso sin el COVID-19, la agricultura en muchos pa√≠ses en desarrollo en todo el mundo ya ha estado en peligro. Los peque√Īos agricultores, al igual que los marginales no pod√≠an encontrar un mercado para sus productos y obtener ingresos suficientes para mantener a sus familias. Sus medios de vida son fr√°giles y vulnerables al cambio clim√°tico y a los precios vol√°tiles del mercado. Desafortunadamente, la crisis actual del COVID-19 est√° agravando la crisis.

L.M. Suresh (center-right), Maize Pathologist at CIMMYT and Head of the MLN Screening Facility, facilitates a training on MLN with national partners. (Photo: CIMMYT)
L.M. Suresh (al centro a la derecha), patólogo del maíz en el CIMMYT y jefe de la instalación de detección de MLN, facilita una capacitación sobre la MLN con socios nacionales. (Foto: CIMMYT)

¬ŅQu√© lecciones puede aprender la investigaci√≥n agr√≠cola de esta pandemia?

¬ŅQu√© nos ense√Īan estas pandemias o epidemias? Nos recuerdan que es necesario establecer sistemas para prevenir la proliferaci√≥n de tales enfermedades, ya sean enfermedades de plantas o animales o enfermedades humanas. Ning√ļn pa√≠s puede considerarse completamente seguro, y tales enfermedades no discriminan entre un pa√≠s desarrollado y un pa√≠s en desarrollo, tampoco entre ricos y pobres.

La segunda lecci√≥n m√°s importante es la preparaci√≥n para emergencias. Cada vez que aparecen enfermedades virales transfronterizas tan devastadoras, la clave es la rapidez con la que el pa√≠s puede responder ‚ÄĒ conteniendo el √°rea infectada y sin permitir que la enfermedad se propague, y posteriormente mitigando el da√Īo de manera sistem√°tica y r√°pida. Esta no es la primera vez que surge una enfermedad como la MLN. Podr√≠a haber enfermedades virales o f√ļngicas m√°s graves que podr√≠an surgir en el futuro debido a varias razones, incluidos el cambio clim√°tico, el comercio internacional, el movimiento de seres humanos, las corrientes de aire, etc. Hay m√ļltiples formas en que las enfermedades pueden atravesar pa√≠ses y continentes. Por lo tanto, la clave es qu√© tan bien podemos capacitar a los sistemas nacionales para que puedan prevenir, detectar e intervenir de manera proactiva y r√°pida.

Otra gran lecci√≥n para los sistemas agr√≠colas es que un problema que ocurre en alg√ļn otro continente no puede ser ignorado porque trabajas en un continente diferente. Lo que demuestra la pandemia del COVID-19 es que el mundo est√° mucho m√°s conectado de lo que pensamos.

CIMMYT team members check for traces of the maize chlorotic mottle virus (MCMV) in maize plants during a visit to the MLN screening facility in Naivasha, Kenya. (Photo: Joshua Masinde/CIMMYT)
Miembros del equipo del CIMMYT buscan rastros de MCMV en las plantas de maíz durante una visita a las instalaciones de detección de MLN en Naivasha, Kenia. (Foto: Joshua Masinde/CIMMYT)

Para usted, ¬Ņcu√°l es la conclusi√≥n principal sobre la historia de √©xito de la necrosis letal del ma√≠z (MLN)?

No dir√© que sigue siendo un √©xito total. A trav√©s de alianzas y esfuerzos intensivos, pudimos evitar que la enfermedad devastara la producci√≥n de ma√≠z en millones de campos de peque√Īos agricultores en el √Āfrica subsahariana. Desde 2014, no ha habido ning√ļn otro pa√≠s en √Āfrica ‚ÄĒfuera del este de √Āfrica‚ÄĒ que haya informado sobre un brote de MLN. Eso, para m√≠, es un gran √©xito.

El trabajo no ha terminado. El viaje tiene que continuar. Y debemos asegurarnos de que los pa√≠ses est√©n continuamente protegidos de enfermedades devastadoras como la MLN. La MLN todav√≠a no se erradica en el este de √Āfrica. Puede que ni siquiera sea posible erradicar por completo esta enfermedad, ya que los dos virus que la causan pueden sobrevivir no solo en el ma√≠z sino en m√ļltiples pastos. Sin embargo, podemos contener la enfermedad y limitar su impacto a trav√©s de esfuerzos continuos, como lo que hemos hecho durante los √ļltimos 7 u 8 a√Īos. Sin embargo, si bajamos la guardia, hay una probabilidad muy alta de que la enfermedad pueda propagarse a otros pa√≠ses del √Āfrica subsahariana, especialmente a los principales pa√≠ses productores de ma√≠z en el sur de √Āfrica o √Āfrica occidental. Los esfuerzos deben continuar. Por lo tanto, no hay que bajar la guardia para proteger a los peque√Īos productores en √Āfrica de enfermedades transfronterizas como la MLN.

Lea el artículo completo:

Necrosis letal del ma√≠z (MLN): Esfuerzos para contener la propagaci√≥n y el impacto de una devastadora enfermedad transfronteriza en el √Āfrica subsahariana