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Abriendo Camino: Jordan Chamberlin explora con avidez los cambiantes paisajes de √Āfrica

El economista espacial del CIMMYT estudia las variaciones del comportamiento econ√≥mico en diversos contextos geogr√°ficos, c√≥mo est√°n evolucionando los sistemas agr√≠colas de los peque√Īos agricultores en el √Āfrica subsahariana, y la necesidad de considerar los recursos y las pol√≠ticas agr√≠colas en consecuencia.

El √Āfrica subsahariana est√° experimentando importantes transformaciones, como el cambio clim√°tico, el crecimiento de la poblaci√≥n, la urbanizaci√≥n y los flujos migratorios y el crecimiento de las tecnolog√≠as digitales. ¬ŅQu√© podemos decir sobre las probables trayectorias de desarrollo en las que se encuentran las econom√≠as rurales africanas y las implicaciones para los hogares agr√≠colas pobres? Estas son preguntas centrales para Jordan Chamberlin, economista del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo (CIMMYT) en Kenia.

El escritorio de Chamberlin est√° cubierto de pantallas repletas de n√ļmeros, complejas ecuaciones matem√°ticas y vistas a√©reas de paisajes africanos. Combina el an√°lisis microecon√≥mico tradicional con habilidades de modelado geoespacial para estudiar algunas de las formas en que se est√°n produciendo las transformaciones rurales. En esta era de macrodatos, examina la gran cantidad de conjuntos de datos espaciales y socioecon√≥micos para explorar las relaciones entre los impulsores del cambio y el bienestar de los peque√Īos agricultores, y en ocasiones, revela conocimientos sorprendentes sobre c√≥mo est√°n evolucionando las comunidades rurales de √Āfrica.

‚Äú¬ŅLas granjas comerciales son buenas o malas para los peque√Īos agricultores vecinos? ¬ŅQu√© hogares pueden beneficiarse de los mercados de tierras rurales en r√°pida evoluci√≥n en √Āfrica? ¬ŅQu√© impulsa la migraci√≥n entre zonas rurales? Estos son algunos ejemplos de las preguntas complejas pero cada vez m√°s importantes que informan c√≥mo entendemos la evoluci√≥n de los sistemas agroalimentarios en los pa√≠ses en desarrollo,‚ÄĚ explica Chamberlin. “Afortunadamente, tambi√©n tenemos cada vez m√°s acceso a nuevos datos que nos ayudan a explorar estos problemas.”

Adem√°s de los conjuntos de datos de encuestas de hogares ‚ÄĒ el pan de cada d√≠a de los cient√≠ficos sociales ‚ÄĒ los investigadores de hoy en d√≠a tambi√©n pueden aprovechar un conjunto de datos geoespaciales en constante expansi√≥n que nos ayudan a contextualizar mejor las decisiones que toman los peque√Īos agricultores.

Chamberlin cita el trabajo actual, que busca comprender los comportamientos de adopci√≥n de insumos a trav√©s de una mejor medici√≥n de los contextos biof√≠sicos y de marketing en los que operan las peque√Īas granjas. ‚ÄúLa evidencia sugiere que las bajas tasas de uso de fertilizantes inorg√°nicos por parte de los peque√Īos agricultores se deben en parte a los bajos rendimientos esperados de tales inversiones,‚ÄĚ explica, ‚Äúque son el resultado de respuestas agron√≥micas espec√≠ficas del sitio, la incertidumbre de las lluvias, la variaci√≥n en las relaciones de precios insumo-producto y otros factores.”

Cada vez somos m√°s capaces de controlar esos factores de forma expl√≠cita, uno de los art√≠culos recientes de Chamberlin muestra la importancia del carbono org√°nico del suelo para el rendimiento econ√≥mico de las inversiones en fertilizantes en Tanzania en funci√≥n de la regi√≥n. “Despu√©s de todo, a los agricultores no estan interesados en los rendimientos por el bien de los rendimientos; hacen inversiones agron√≥micas sobre la base de c√≥mo esas inversiones afectan su bienestar econ√≥mico.”

Mejores datos y modelos pueden ayudar a explicar por qué los agricultores a veces no adoptan tecnologías que generalmente consideramos rentables. Una de sus líneas de investigación busca modelar mejor la distribución espacial de los precios del mercado rural.

Jordan Chamberlin (left) talks to a farmer in Ethiopia’s Tigray region in 2019, while conducting research on youth outmigration from rural areas. (Photo: Jordan Chamberlin)
Jordan Chamberlin (izquierda) habla con un agricultor en la región de Tigray en Etiopía en 2019, mientras realiza una investigación sobre la emigración de jóvenes de áreas rurales. (Foto: Jordan Chamberlin/CIMMYT)

El viaje de un economista espacial en la Tierra

Desde su experiencia como voluntario del Cuerpo de Paz en Paraguay, donde trabaj√≥ como especialista en apicultura, Chamberlin supo que quer√≠a pasar su vida profesional trabajando con peque√Īos agricultores. Quer√≠a comprender mejor c√≥mo se lleva a cabo el desarrollo rural y c√≥mo las pol√≠ticas y las inversiones pueden ayudar a los hogares rurales a mejorar su bienestar.

En pos de estos intereses, su viaje acad√©mico lo llev√≥ de la antropolog√≠a a la geograf√≠a cuantitativa, antes de llevarlo a la econom√≠a agr√≠cola. ‚ÄúSi bien mi inter√©s fundamental por el desarrollo rural no ha cambiado, las herramientas anal√≠ticas que he preferido han evolucionado a lo largo de los a√Īos y mi formaci√≥n refleja esa evoluci√≥n,‚ÄĚ comenta.

Junto con sus intereses de investigaci√≥n, siempre le ha apasionado trabajar con instituciones dentro de los pa√≠ses donde se ha centrado su investigaci√≥n. Mientras trabajaba con el Instituto Internacional de Investigaci√≥n sobre Pol√≠ticas Alimentarias (IFPRI en ingl√©s) en Etiop√≠a, ayud√≥ a establecer un laboratorio de SIG orientado a las pol√≠ticas en el Instituto de Investigaci√≥n para el Desarrollo de Etiop√≠a (EDRI). A√Īos m√°s tarde, como parte de su trabajo con la Universidad Estatal de Michigan, se desempe√Ī√≥ como director de desarrollo de capacidades en el Instituto de Investigaci√≥n de Pol√≠tica Agr√≠cola de Indaba (IAPRI), una organizaci√≥n de investigaci√≥n de Zambia sin fines de lucro. Chamberlin contin√ļa sirviendo como asesor externo en los comit√©s de doctorado y considera que la tutor√≠a es una parte clave de sus compromisos profesionales.

Se incorporó al CIMMYT en la oficina de Etiopía en 2015 como economista espacial, parte del grupo de prospectiva y ex ante del Programa de Socioeconomía.

Como parte de su cartera de investigaci√≥n, explora el papel de las nuevas tecnolog√≠as, las fuentes de datos y los m√©todos de extensi√≥n en el escalamiento de las tecnolog√≠as de producci√≥n. En el marco del proyecto Tomando la Agronom√≠a del Ma√≠z a Escala en √Āfrica (TAMASA en ingl√©s), un √°rea en la que ha estado trabajando es c√≥mo podemos mejorar el dise√Īo de las herramientas de asesoramiento agron√≥mico espec√≠ficas de la regi√≥n. Trabajando con la herramienta Nutrient Expert, desarrollada por el Instituto Africano de Nutrici√≥n Vegetal (APNI), √©l y su equipo de investigaci√≥n han llevado a cabo ensayos de control aleatorios en Etiop√≠a y Nigeria para evaluar los impactos de tales herramientas de apoyo a la toma de decisiones en las inversiones de los agricultores y los resultados de productividad. Descubrieron que tales herramientas parecen contribuir a aumentar la productividad, aunque el dise√Īo de las herramientas es importante; por ejemplo, los agricultores nigerianos eran m√°s propensos a aceptar recomendaciones agron√≥micas espec√≠ficas cuando dicha informaci√≥n iba acompa√Īada de informaci√≥n sobre la incertidumbre de los rendimientos financieros.

Jordan Chamberlin (center) talks to colleagues during a staff gathering in Nairobi. (Photo. Joshua Masinde/CIMMYT)
Jordan Chamberlin (centro) habla con sus colegas durante una reunión de personal en Nairobi. (Foto: Joshua Masinde/CIMMYT)

Replanteamiento creativo

Si bien la cartera de investigaci√≥n de Chamberlin es diversa, una caracter√≠stica en com√ļn es el impulso de utilizar nuevos datos y herramientas para orientar mejor c√≥mo se asignan los recursos de desarrollo.

‚ÄúDada la escasez de recursos disponibles para los gobiernos y sus socios, es importante tener bases emp√≠ricas s√≥lidas para la asignaci√≥n de estos recursos. Dentro del CIMMYT, veo mi rol como parte de un equipo multidisciplinario cuyo objetivo es generar dicha orientaci√≥n emp√≠rica,‚ÄĚ dice.

Esta investigaci√≥n tambi√©n contribuye a un mejor dise√Īo de las pol√≠ticas de desarrollo agr√≠cola.

‚ÄúAunque muchos de los temas de investigaci√≥n que aborda mi equipo no son √°reas tradicionales de √©nfasis dentro del trabajo socioecon√≥mico del CIMMYT, espero que estemos demostrando el valor de un pensamiento amplio sobre cuestiones de desarrollo, que son de fundamental importancia para uno de nuestros principales grupos: los peque√Īos agricultores de los sistemas agr√≠colas de ma√≠z y trigo de la regi√≥n.”