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驴Qu茅 es la desertificaci贸n y c贸mo detenerla?

En el marco del D铆a Mundial de la Lucha contra la Desertificaci贸n y la Sequ铆a (17 de junio) las pr谩cticas sustentables que promueve el CIMMYT y sus colaboradores permiten hacer frente a este fen贸meno que se agudiza en tierras secas debido a pr谩cticas agr铆colas inadecuadas.

Vista de una parcela en sistema convencional en temporada de sequ铆a. (Foto: Francisco Alarc贸n / CIMMYT
Vista de una parcela en sistema convencional en temporada de sequ铆a. (Foto: Francisco Alarc贸n / CIMMYT

La desertificaci贸n es un tipo particular de degradaci贸n del suelo que ocurre en tierras secas y puede tener efectos ambientales y sociales muy graves, como la subalimentaci贸n y la migraci贸n. Se estima, de hecho, que 74 % de las personas en situaci贸n de pobreza en el mundo son afectadas directamente por la desertificaci贸n.

La desertificaci贸n es diferente a la formaci贸n de desiertos, pues este fen贸meno no solo es inducido por las variaciones clim谩ticas, sino que es causado 鈥攆undamentalmente鈥 por la actividad humana (pr谩cticas agr铆colas inadecuadas, sobrepastoreo, deforestaci贸n, sistemas de irrigaci贸n inapropiados e 鈥攊ncluso鈥 din谩micas socioecon贸micas poco pertinentes que favorecen la p茅rdida de la cobertura vegetal que protege al suelo). Adem谩s, disminuye la productividad y la riqueza biol贸gica de los suelos, ocasionando infertilidad, salinizaci贸n y alteraci贸n de los ciclos biol贸gicos, entre otros problemas.

Por lo anterior, la lucha contra este fen贸meno no solo se ha plasmado entre las metas de los Objetivos de Desarrollo Sostenible de la ONU, sino que tambi茅n es el prop贸sito del D铆a Mundial de Lucha contra la Desertificaci贸n y la Sequ铆a, que se celebra cada 17 de junio para hacer 茅nfasis en la urgencia de restaurar las tierras de zonas 谩ridas, semi谩ridas y subh煤medas secas que se encuentran afectadas por la desertificaci贸n, la sequ铆a y las inundaciones.

En M茅xico, las tierras secas ocupan un poco m谩s de la mitad del territorio nacional (128 millones de hect谩reas) y se estima que la desertificaci贸n afecta a cerca del 43 % de esas tierras que abarcan las zonas muy 谩ridas y 谩ridas (que se encuentran principalmente en Baja California, Baja California Sur, Coahuila, Chihuahua y Sonora), las zonas semi谩ridas (distribuidas en su mayor铆a en el desierto Sonorense y en el altiplano), y las zonas subh煤medas secas de Campeche y Yucat谩n, el Golfo de M茅xico y las costas del Oc茅ano Pac铆fico desde Sinaloa hasta Chiapas.

La desertificaci贸n puede derivar en zonas improductivas para casi cualquier actividad econ贸mica y, en buena medida, est谩 asociada a la degradaci贸n del suelo producto de actividades agropecuarias donde prevalecen pr谩cticas inadecuadas como el riego excesivo, las quemas agr铆colas, el exceso de labranza y la falta de pr谩cticas de conservaci贸n de suelo y agua.

Junto con diversos colaboradores y a trav茅s de variados proyectos, el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) desarrolla ciencia aplicada al campo y promueve pr谩cticas agr铆colas sustentables, particularmente las orientadas a un mejor aprovechamiento del agua y a la conservaci贸n y recuperaci贸n de suelos que, entre otros beneficios, permiten mitigar la desertificaci贸n.

En diversas zonas semides茅rticas, por ejemplo, se ha identificado que los suelos se han adelgazado y tienen bajo contenido de materia org谩nica, por lo que su productividad ha disminuido de forma significativa. En plataformas de investigaci贸n de Zacatecas y Quer茅taro, por ejemplo, se han hecho estudios y validado pr谩cticas que permiten hacer productiva la agricultura de temporal en zonas donde la precipitaci贸n es escasa o err谩tica.

En comparaci贸n con la labranza convencional 鈥攅n la que pr谩cticas como el movimiento continuo del suelo favorecen la degradaci贸n鈥, las pr谩cticas fomentadas por el CIMMYT y sus colaboradores en tierras secas han permitido obtener mayores rendimientos incluso en condiciones de sequ铆a prolongada.

Adem谩s, la agricultura de conservaci贸n 鈥攃uyos componentes b谩sicos son la cobertura del suelo con rastrojo, la m铆nima labranza y la diversificaci贸n de cultivos鈥 permite reducir el problema de los suelos salinos (efecto com煤n de la degradaci贸n). En plataformas de investigaci贸n en Hidalgo, como otro ejemplo, diversos estudios confirman que los suelos trabajados con este sistema presentan una menor concentraci贸n de las principales sales que originan el problema, por lo que 鈥攁l implementarlo鈥 los productores est谩n impidiendo la presencia de la 鈥渃ostra blanca鈥 sobre la superficie de sus parcelas y evitando efectuar gastos extras en la compra de yeso agr铆cola para equilibrar la alcalinidad del suelo.

Otros efectos notables de la agricultura de conservaci贸n son que permite acumular materia org谩nica, reducir la erosi贸n e贸lica e h铆drica, disminuir la emisi贸n de gases de efecto invernadero (al evitar quemas agr铆colas y reducir el n煤mero de pasos de maquinaria), incrementar la captura de carbono, y desarrollar una agricultura resiliente frente al cambio clim谩tico, el cual agudiza la desertificaci贸n, las inundaciones y las sequ铆as.