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El trigo contra el calor

Se necesitan medidas urgentes para mitigar los efectos de las temperaturas extremas en el sur de Asia, que amenazan la producci贸n de trigo y la salud humana.

Hojas de trigo que muestran s铆ntomas de estr茅s por calor. (Foto: CIMMYT)
Hojas de trigo que muestran s铆ntomas de estr茅s por calor. (Foto: CIMMYT)

En todo el sur de Asia, incluidas las principales regiones productoras de trigo de la India y Pakist谩n, las temperaturas extremas est谩n amenazando la producci贸n de trigo. Se han registrado olas de calor en toda la regi贸n, con un r茅cord del siglo en cuanto a la aparici贸n temprana de calor extremo. Las temperaturas medias mensuales de marzo y abril de 2022 en toda la India superaron las registradas en los 煤ltimos 100 a帽os.

Ampliamente reconocida como una de las principales canastas de pan del mundo, la regi贸n de las llanuras indogang茅ticas produce m谩s de 100 millones de toneladas de trigo al a帽o, procedentes de 30 millones de hect谩reas en Bangladesh, India, Nepal y Pakist谩n, que sirven principalmente para satisfacer la gran demanda interna.

La ventana 贸ptima para la siembra de trigo es la primera mitad de noviembre. La llegada tard铆a del monz贸n de verano de 2021 retras贸 la siembra del arroz y su posterior cosecha en oto帽o. Esto tuvo un efecto en cadena, retrasando la siembra de trigo en una o dos semanas y aumentando el riesgo de estr茅s t茅rmico de finales de la temporada en marzo y abril. En marzo de 2022 se registraron temperaturas r茅cord de m谩s de 40鈦癈 en los Punjabs de India y Pakist谩n, as铆 como en el estado de Haryana, lo que provoc贸 que el trigo madurara unas dos semanas antes de lo habitual.

Cambios y efectos durante la temporada

Antes de la aparici贸n del calor extremo, el clima de la temporada actual en la India era favorable, lo que llev贸 al Gobierno de la India a predecir una cosecha de trigo r茅cord de 111 millones de toneladas. El estr茅s t茅rmico de marzo fue inesperado y parece haber tenido un efecto significativo en la cosecha de trigo, adelantando la cosecha y probablemente reduciendo los rendimientos.

Desviaci贸n del 铆ndice de vegetaci贸n de diferencia normalizada (NDVI) durante el periodo del 22 de marzo al 7 de abril con respecto a la media de los cinco a帽os anteriores. El NDVI es una medida de la superficie foliar y del verdor de la vegetaci贸n. Las zonas amarillas en los Punjabs de India y Pakist谩n, as铆 como en el estado de Haryana, indican que el trigo madur贸 antes de lo normal debido a las elevadas temperaturas. Las temperaturas m谩ximas alcanzaron los 40鈦癈 el 15 de marzo y se mantuvieron en ese nivel o por encima de 茅l durante todo el periodo de recolecci贸n del trigo. (Mapa: Urs Schulthess/CIMMYT).
Desviaci贸n del 铆ndice de vegetaci贸n de diferencia normalizada (NDVI) durante el periodo del 22 de marzo al 7 de abril con respecto a la media de los cinco a帽os anteriores. El NDVI es una medida de la superficie foliar y del verdor de la vegetaci贸n. Las zonas amarillas en los Punjabs de India y Pakist谩n, as铆 como en el estado de Haryana, indican que el trigo madur贸 antes de lo normal debido a las elevadas temperaturas. Las temperaturas m谩ximas alcanzaron los 40鈦癈 el 15 de marzo y se mantuvieron en ese nivel o por encima de 茅l durante todo el periodo de recolecci贸n del trigo. (Mapa: Urs Schulthess/CIMMYT).

En las llanuras del noroeste, la principal canasta de trigo de la India es probable que la superficie de trigo sembrada tard铆amente haya sido la m谩s afectada, aunque muchas variedades presentan tolerancia al calor. Los datos de los experimentos del CIMMYT en las granjas muestran una p茅rdida de rendimiento de entre el 15 y el 20% en esa regi贸n. Los estados de Haryana y Punjab contribuyen juntos a casi el 30% de la producci贸n total de trigo de la India y, en particular, aportan m谩s del 60% de las existencias de reserva del gobierno. En las llanuras del noreste, en los estados de Bihar y Uttar Pradesh, alrededor del 40% de la cosecha de trigo se sembr贸 de forma normal o incluso temprana, escapando a los da帽os del calor, mientras que el resto del trigo sembrado de forma tard铆a probablemente se ver谩 afectado a un nivel variable, ya que la mayor parte de la cosecha en esta zona madura durante la tercera y cuarta semana de marzo.

El Gobierno de la India ha revisado las estimaciones de producci贸n de trigo, con una reducci贸n del 5.7%, hasta los 105 millones de toneladas, debido a la llegada temprana del verano.

La India ha registrado rendimientos r茅cord en los 煤ltimos 5 a帽os, lo que le ha ayudado a cumplir su objetivo de crear una reserva de 40 millones de toneladas de trigo tras la cosecha de 2021. Esta temporada de cosecha se inici贸 con una reserva de 19 millones de toneladas, y el pa铆s est谩 en buena posici贸n para afrontar la p茅rdida de rendimiento de este a帽o.

En Pakist谩n, utilizando sistemas de seguimiento de cultivos por sat茅lite, la agencia espacial nacional SPARCO estim贸 una reducci贸n de la producci贸n de trigo cercana al 10%: 26 millones de toneladas, frente al objetivo de producci贸n de 29 millones de toneladas, para la temporada 2021-22.

Impacto en la salud rural y agr铆cola

Adem谩s de un impacto negativo directo en la productividad agr铆cola, es probable que las temperaturas extremas en el sur de Asia tengan implicaciones negativas para la salud de la gran mano de obra rural que participa en la producci贸n de trigo. Cada vez hay m谩s pruebas que documentan el deterioro del estado de salud de la mano de obra agr铆cola en las zonas de temperaturas extremas frecuentes. Esto tambi茅n se suma a los importantes problemas de salud humana y medioambiental relacionados con la quema de residuos.

Recomendamos que se lleve a cabo urgentemente una investigaci贸n sistem谩tica para caracterizar y comprender los impactos de las elevadas temperaturas en la salud de los trabajadores del campo que participan en la producci贸n de trigo. Esto es necesario para desarrollar una estrategia hol铆stica para adaptar nuestros sistemas de cultivo globales al cambio clim谩tico.

Ampliaci贸n de los riesgos de suministro de trigo

Junto con los efectos en el suministro y el precio del trigo del actual conflicto en Ucrania y las restricciones comerciales a los productos rusos, estos efectos adicionales en el suministro mundial de trigo son muy preocupantes.

La India se hab铆a comprometido a aumentar las exportaciones de trigo para reforzar el suministro mundial, pero esto parece ahora incierto dada la necesidad de salvaguardar el suministro interno. Durante la pandemia de COVID-19, el gobierno indio apoy贸 la seguridad alimentaria nacional proporcionando raciones gratuitas 鈥攑rincipalmente de trigo y arroz鈥 a 800 millones de personas durante varios meses. Este tipo de apoyo se basa en la disponibilidad de grandes reservas de reserva que parecen estables, pero que pueden reducirse si la producci贸n de grano y los niveles de adquisici贸n subsiguientes son inferiores a los deseados.

Ya se observan indicios de una reducci贸n de las adquisiciones por parte de los gobiernos, ya que los precios de mercado son m谩s altos de lo habitual. Sin embargo, aunque la Corporaci贸n de Alimentos de la India ha adquirido un 27% menos de grano de trigo en los primeros 20 d铆as de la temporada de compras de trigo en comparaci贸n con el mismo periodo del a帽o pasado, el Gobierno de la India conf铆a en asegurarse unas reservas de reserva de trigo suficientes.

Al igual que con la pandemia del COVID-19 y la guerra en Ucrania, es probable que los efectos m谩s marcados tanto del cambio clim谩tico como de la escasez de cultivos b谩sicos afecten m谩s a las comunidades m谩s pobres y vulnerables.

Una reacci贸n en cadena de impactos clim谩ticos

Los impactos reales de la reducci贸n de la producci贸n de trigo debido a las temperaturas extremas en el sur de Asia demuestran la realidad de la emergencia clim谩tica a la que se enfrentan el trigo y la producci贸n agr铆cola. Tambi茅n hay que tener en cuenta los impactos directos sobre la salud de las comunidades agr铆colas, ya que nuestra mano de obra agr铆cola se ve empujada a nuevos l铆mites f铆sicos.

Las anomal铆as, que probablemente se conviertan en la nueva normalidad, pueden desencadenar una reacci贸n en cadena, como se ha visto aqu铆: la llegada tard铆a del monz贸n de verano provoc贸 retrasos en la siembra del arroz y en la posterior cosecha de trigo. El retraso de la cosecha de trigo se vio afectado por la ola de calor sin precedentes de mediados a finales de marzo en una fase relativamente temprana, lo que caus贸 a煤n m谩s da帽os.

Preparaci贸n para los puntos de inflexi贸n de la producci贸n de trigo

Es necesario actuar con urgencia para desarrollar estrategias aplicadas de mitigaci贸n y adaptaci贸n, as铆 como para planificar la transici贸n y los puntos de inflexi贸n cuando los cultivos b谩sicos clave, como el trigo, ya no puedan cultivarse en las regiones de producci贸n tradicionales.

Es necesario un proceso de dise帽o estrat茅gico, apoyado por modelos de cultivos y clim谩ticos, para desarrollar y probar paquetes de soluciones aplicadas para los cambios clim谩ticos del futuro pr贸ximo. Los datos obtenidos en las explotaciones agr铆colas del noroeste de la India indican que las soluciones combinadas (siembra directa sin labranza con retenci贸n de los residuos de los cultivos en la superficie, junto con la siembra temprana de variedades de trigo adaptadas con tolerancia al calor juvenil) pueden ayudar a amortiguar el estr茅s t茅rmico terminal y limitar las p茅rdidas de rendimiento.

Por 煤ltimo, pero no por ello menos importante, la selecci贸n de trigo para la tolerancia a las altas temperaturas seguir谩 siendo crucial para asegurar la producci贸n. La planificaci贸n estrat茅gica debe abarcar tambi茅n los elementos sociales, de mercado y pol铆ticos asociados que sustentan el suministro equitativo de alimentos y la estabilidad.

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