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Suelos sanos para un futuro alimentario saludable y seguro

La humanidad depende de los suelos para producir sus alimentos, y tambi茅n para recibir una variedad de servicios del ecosistema.

Humanity relies on soils for food production. 95 percent of our food comes from soil. Healthy soils are vital for a healthy and food secure future. Photo: CIMMYT
Los suelos sanos son vitales para un futuro alimentario saludable y seguro. Archivos del CIMMYT

En el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) nos interesa mucho la preservaci贸n de uno de los recursos m谩s preciados del planeta: los suelos. La humanidad depende de los suelos para producir sus alimentos, y tambi茅n para recibir una variedad de servicios del ecosistema, ya que el suelo es el sustrato vital de los ecosistemas terrestres, sean naturales o agr铆colas.

El crecimiento de la poblaci贸n y la demanda de alimentos que ese crecimiento conlleva est谩n poniendo una enorme presi贸n en los suelos y con demasiada frecuencia se utilizan pr谩cticas no sustentables que ponen en riesgo su productividad a largo plazo. Cuando se cultivan tierras nuevas para satisfacer la creciente demanda de alimentos, esto suele ocurrir en suelos muy fr谩giles y/o a costa de los h谩bitats naturales. Esta soluci贸n a corto plazo pone en riesgo los medios de vida de las personas en el futuro y, por tanto, no debe continuar.

Durante varias d茅cadas, la agricultura de conservaci贸n (AC) ha sido el tema principal de investigaci贸n de los agr贸nomos del CIMMYT. La AC, como nosotros la definimos, se basa en tres principios: 1) labranza reducida o cero; 2) cubierta permanente del suelo; y 3) rotaci贸n de cultivos. Las pruebas emp铆ricas demuestran los grandes beneficios que produce la AC en materia de la conservaci贸n/reclamaci贸n y salud del suelo.

Se ha trabajado y se han generado conocimientos en agroecolog铆as y 谩mbitos socioecon贸micos muy diversos en las regiones donde el CIMMYT opera (Am茅rica Latina, sureste de Asia y 脕frica oriental y austral). Dado que mucha gente utiliza el t茅rmino AC de manera no cient铆fica, yo a veces la llamo agricultura de innovaci贸n. He visto muchos campos en todo el mundo donde nuestros cient铆ficos trabajan hombro con hombro con los agricultores en la intensificaci贸n sustentable con un enfoque en los componentes de la AC.

Una 鈥減rueba de conceptos鈥 agron贸micos no es suficiente y no podemos depender solamente de los resultados obtenidos en el campo para que se d茅 la adopci贸n. Es necesario poner las innovaciones t茅cnicas, como la AC, en el contexto de los sistemas agr铆colas para entender su adoptabilidad y probable contribuci贸n a la conservaci贸n del suelo, la productividad y la adaptaci贸n al cambio clim谩tico. Una de las grandes restricciones que impiden que muchos productores de peque帽a escala adopten la AC es mantener una cubierta permanente de residuos en la superficie del suelo (la cero labranza sin una cubierta apropiada es m谩s perjudicial que ben茅fica en cuanto a la erosi贸n del suelo).

Los residuos del cultivo suelen utilizarse para alimentar al ganado, pero si se dejan en el campo despu茅s de la cosecha son esenciales para mantener las propiedades y la fertilidad del suelo. Alimentar el suelo o alimentar al ganado suele ser una decisi贸n dif铆cil que los agricultores tienen que tomar. Mediante la investigaci贸n de los sistemas agr铆colas y los m茅todos participativos, el CIMMYT y sus colaboradores est谩n trabajando con los agricultores a fin de generar opciones tecnol贸gicas y agron贸micas que proporcionen mayor rentabilidad, mayor eficiencia en el uso de los recursos y que, al mismo tiempo, conserven o mejoren la base de su producci贸n: los suelos.

El lema de la Organizaci贸n de las Naciones Unidas para la celebraci贸n del D铆a Mundial de los Suelos, el 5 de diciembre, es 鈥Los suelos y las legumbres, una simbiosis a favor de la vida鈥. Este lema va muy bien con el trabajo que hacemos: el CIMMYT realiza investigaci贸n de los sistemas de producci贸n de ma铆z y de trigo y es un firme proponente de la diversificaci贸n mediante un mejor uso de leguminosas en rotaci贸n o intercaladas.

Los suelos despiertan un gran inter茅s en el 谩mbito de la mitigaci贸n del cambio clim谩tico. Son una gran reserva de carb贸n y pueden almacenar aun m谩s cuando se hace un mejor manejo de la tierra y se aplican mejores pr谩cticas, como lo demuestra la iniciativa 4 per thousand lanzada durante las Conferencia de las Naciones Unidas sobre Cambio Clim谩tico (COP21) 2015 celebrada en Par铆s. Sin embargo, esas opciones de mitigaci贸n tienen que ser mejor cuantificadas a fin de evaluar su potencial de secuestro y no sobreestimar las opciones y las tecnolog铆as. Los cient铆ficos del CIMMYT participaron recientemente en varios estudios sobre ese tema y ayudaron a esclarecer el potencial de secuestrar gases de invernadero mediante innovaciones t茅cnicas como la AC y la labranza reducida.

Aumentar la productividad utilizando variedades mejoradas de ma铆z y de trigo combinadas con mejores pr谩cticas de manejo no solo es ben茅fico para el suelo, sino que tambi茅n evita que se cultiven tierras nuevas al reducir la presi贸n sobre la tierra y preservar los ecosistemas naturales.

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