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CIMMYT nombra un laboratorio en honor de Evangelina Villegas, Premio Mundial de la Alimentaci贸n

Para rendir tributo y dar continuidad al legado de la cient铆fica mexicana Evangelina Villegas Moreno, el laboratorio de calidad de ma铆z llevar谩 su nombre.

El BAT脕N, M茅xico, (CIMMYT) 鈥 Para rendir tributo y dar continuidad al legado de la cient铆fica mexicana Evangelina Villegas Moreno, qu铆mica de cereales que obtuvo el Premio Mundial de la Alimentaci贸n 2000 por su participaci贸n en la creaci贸n del ma铆z con calidad proteica, el laboratorio de calidad de ma铆z del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) ahora llevar谩 su nombre.

Surinder K. Vasal, former CIMMYT maize scientist and World Food Prize laureate, with Natalia Palacios, head of the CIMMYT maize quality laboratory, and Martin Kropff, CIMMYT director general, helped unveil the plaque in honor of Dr. Evangelina Villegas. Photo: A. Cort茅s/CIMMYT
Surinder K. Vasal, ex investigador de ma铆z del CIMMYT y Premio Mundial de la Alimentaci贸n, con Natalia Palacios, jefa del laboratorio de calidad de ma铆z, y Martin Kropff, director general del CIMMYT, ayudaron a develar la placa en honor de la Dra. Evangelina Villegas. Foto: Alfonso Cort茅s/CIMMYT

El 6 de junio, Martin Kropff, director general del CIMMYT, devel贸 una placa conmemorativa a la entrada del laboratorio de calidad de ma铆z que genera datos de la calidad del ma铆z que son esenciales para los proyectos de mejoramiento de ma铆z de ma铆z a nivel mundial.

鈥溌縌u茅 mejor manera de reconocer los grandes logros de la Dra. Villegas que darle su nombre al laboratorio de calidad de ma铆z del CIMMYT?鈥, dijo Kropff. 鈥淓l Centro est谩 orgulloso de haber contado entre sus filas a una investigadora como la Dra. Villegas, pionera mexicana cuyas contribuciones a la seguridad alimentaria y nutricional continuar谩n generando impactos en las regiones pobres鈥.

Las l铆neas y las poblaciones de mejoramiento del programa de ma铆z del CIMMYT son utilizadas en 100 pa铆ses y con ellas se generan variedades e h铆bridos resilientes y de alto rendimiento que se siembran en por lo menos 20 millones de hect谩reas en zonas tropicales y subtropicales.

Uno de los resultados de ese trabajo, conocido como ma铆z con calidad proteica (QPM), fue generado por Villegas y Surinder K. Vasal, otro ex mejorador de ma铆z y cient铆fico distinguido del CIMMYT, con quien la doctora comparti贸 el Premio Mundial de la Alimentaci贸n 2000.

El grano de ma铆z es rico en carbohidratos pero no en prote铆na. En particular, carece de los amino谩cidos lisina y triptofano, que son prote铆nas b谩sicas en la dieta de los seres humanos. El grano del QPM contiene m谩s de esos amino谩cidos que el ma铆z convencional y, por tanto, es m谩s nutritivo para las personas cuya dieta consiste principalmente en ma铆z, como ocurre en partes de Am茅rica Latina y 脕frica subsahariana.

Un estudio publicado en 2009 en la revista Food Policy revel贸 que comer QPM en lugar de ma铆z convencional result贸 en un aumento del 12 y el 9%, respectivamente, en las tasas de crecimiento y el peso de lactantes y ni帽os con desnutrici贸n de leve a moderada y cuya alimentaci贸n se basa en el ma铆z.

鈥淗oy en d铆a, casi 30 a帽os despu茅s de que Villegas se jubil贸 del CIMMYT, seguimos aplicando los m茅todos qu铆micos y anal铆ticos que ella cre贸 para monitorear la calidad de la prote铆na del QPM鈥, dijo Natalia Palacios, especialista en calidad nutricional del ma铆z del CIMMYT y actual jefa del laboratorio reci茅n nombrado. Junto con Kropff, Vasal y Juanita Villegas Moreno, hermana de la homenajeada, Palacios ayud贸 a develar la nueva placa durante una ceremonia a la que asistieron 100 personas (ex empleados del CIMMYT y allegados y familiares de la Dra. Villegas).

Pionera en la ciencia y la sociedad
Conocida como 鈥淓va鈥 por sus colegas, Villegas naci贸 en la Ciudad de M茅xico en 1924 y obtuvo su licenciatura en qu铆mica y biolog铆a en el Instituto Polit茅cnico Nacional, en una 茅poca en que la educaci贸n superior para las mujeres era algo inusual.

En 1950 comenz贸 su carrera como qu铆mica e investigadora en el Instituto Nacional de Nutrici贸n y en la Oficina de Estudios Especiales (OEE), un programa bilateral implementado por la Fundaci贸n Rockefeller y el Gobierno de M茅xico, y predecesor del CIMMYT.

Regres贸 al CIMMYT en 1967 tras haber obtenido su maestr铆a en ciencias con especialidad en tecnolog铆a de cereales en la Universidad Estatal de Kansas y un doctorado en qu铆mica de cereales y fitotecnia en la Universidad Estatal de Dakota del Norte.

Villegas trabaj贸 con Vasal en el programa de mejoramiento de QPM del CIMMYT, que estuvo en operaci贸n de 1970 a 1985. Al requerir la capacidad de seleccionar complicadas combinaciones de genes antes del surgimiento de los marcadores de ADN y la ingenier铆a gen茅tica, el programa no habr铆a tenido 茅xito sin el trabajo cient铆fico que Villegas realiz贸 en el laboratorio, seg煤n Vasal.

鈥淵o dir铆a que fue un trabajo interdisciplinario ejemplar realizado por un mejorador y una bioqu铆mica鈥, recalc贸 Vasal. 鈥淪u laboratorio analizaba 26,000 muestras de grano o m谩s al a帽o y nos proporcionaba datos a tiempo para poder sembrar o polinizar las l铆neas experimentales. Eva tambi茅n hac铆a sugerencias valiosas que nos permitieron mejorar nuestro trabajo fitot茅cnico鈥.

En un mensaje que fue le铆do durante la ceremonia de develaci贸n, Sanjaya Rajaram, ex cient铆fico y director del Programa Global de Trigo del CIMMYT que recibi贸 el Premio Mundial de Alimentaci贸n 2014, rememor贸 las valiosas aportaciones de la Dra. Villegas a la investigaci贸n de trigo del Centro, incluyendo el establecimiento del laboratorio de calidad industrial de trigo.

Se inspir贸 en la ciencia para mejorar la nutrici贸n
Otros premios y reconocimientos profesionales de Villegas son el de la Mujer del A帽o 2000 otorgrado por la Asociaci贸n Mexicana de la Mujer, que le entreg贸 el ex presidente de M茅xico Ernesto Zedillo. En 2001, la Dra. Villegas fue incluida en la prestigiosa lista de Mujeres Destacadas en el 脕mbito Internacional de Alpha Delta Kappa y recibi贸 la Medalla L谩zaro C谩rdenas del Instituto Polit茅cnico Nacional. En 2013, la Universidad Estatal de Kansas (KSU) le otorg贸 el Premio de ex Alumna Distinguida.

鈥淐omo cient铆fica, como mujer y como mexicana, Villegas continuar谩 inspirando a las futuras generaciones dedicadas a mejorar la seguridad alimentaria y nutricional para aquellos que m谩s lo necesitan鈥, concluy贸 Palacios.