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Abriendo Camino: Huihui Li vincula nuevos conocimientos genéticos con el mejoramiento de cultivos

Postcard_Huihui Li Breaking Ground

El ADN es referido a menudo como el plano esquem√°tico de la vida. Contiene c√≥digos para hacer que las prote√≠nas, mol√©culas y c√©lulas sean esenciales para el crecimiento y desarrollo de un organismo. Durante la √ļltima d√©cada, los cient√≠ficos han ido descubriendo c√≥mo las secciones espec√≠ficas de ADN en ma√≠z y trigo est√°n asociadas con rasgos f√≠sicos y gen√©ticos, como el tama√Īo del grano y la resistencia a la sequ√≠a.

La genetista cuantitativa Huihui Li, del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo (CIMMYT), ayuda a vincular los nuevos conocimientos de gen√©tica con el mejoramiento tradicional de cultivos, para acelerar el desarrollo de variedades mejoradas de ma√≠z y trigo. La investigaci√≥n de Li utiliza gen√≥mica de vanguardia, biolog√≠a computacional y herramientas estad√≠sticas para convertir datos en informaci√≥n √ļtil para los fitomejoradores.

‚ÄúLos mejoradores acumulan siempre grandes cantidades de datos, as√≠ que la mayor√≠a de las veces necesitan herramientas eficientes para extraer las historias de estos datos. Es parte de nuestro trabajo en la Unidad de Biometr√≠a y Estad√≠stica “, explic√≥ Li.

Su investigación ayuda a los mejoradores a predecir con mayor rapidez y precisión qué variedades de maíz y trigo en el banco de germoplasma del CIMMYT tienen los rasgos que buscan para crear variedades mejoradas. Por ejemplo, si un fitomejorador deseara desarrollar una variedad híbrida de maíz con altos niveles de proteína y resistencia a las plagas, Li podría ayudar a identificar qué variedades parentales tendrían estos rasgos.

A los mejoradores de cultivos les toma aproximadamente diez a√Īos desarrollar un nuevo h√≠brido. Eliminar algunas de las conjeturas durante las primeras etapas de sus experimentos podr√≠a reducir significativamente este tiempo. Con el aumento de las presiones ambientales debido al cambio clim√°tico y el crecimiento poblacional, la liberaci√≥n de mejores variedades de cultivos de manera m√°s r√°pida ser√° vital para garantizar que haya suficientes alimentos en el futuro.

Li dice que su familia y la experiencia de crecer en China influyeron enormemente en su elección de carrera.

“A trav√©s de la experiencia de mi abuelo como jefe de la Oficina de Agricultura y Silvicultura, supe que hab√≠a muchas personas en China que padec√≠an hambre, pobreza y desnutrici√≥n”, dijo Li.

Li se dio cuenta de que estos problemas prevalec√≠an en los pa√≠ses en v√≠as de desarrollo cuando su madre abandon√≥ China durante dos a√Īos para servir como m√©dica extranjera cooperante en Camer√ļn.

“Cuando era una ni√Īa de diez a√Īos, me dije que deb√≠a contribuir para reducir el hambre y la pobreza, y mejorar la nutrici√≥n humana en el futuro”, record√≥ Li. “Siempre me pregunto, ‘¬ŅCu√°l es mi valor para la humanidad?”

Antes de unirse al CIMMYT en 2010 como consultora, Li estudió bio-matemáticas y genética cuantitativa en la Universidad Normal de Beijing y en la Universidad de Cornell.

“Quer√≠a unirme al CIMMYT porque trabaja en pa√≠ses en v√≠as de desarrollo para mejorar los medios de vida y fomentar una cultivaci√≥n de ma√≠z y trigo m√°s productiva y sostenible”, explic√≥ Li. “Adem√°s, el CIMMYT me proporcion√≥ una plataforma en la que pod√≠a colaborar con cient√≠ficos de todo el mundo y recibir capacitaci√≥n acad√©mica y de impulso profesional”.

Li se convirti√≥ en miembro del personal en 2012 y actualmente reside en la oficina del CIMMYT en Beijing. Adem√°s, es profesora adjunta asociada de la Academia China de Ciencias Agr√≠colas (CAAS por sus siglas en ingl√©s). Li ayuda a los cient√≠ficos de la CAAS a mejorar su dise√Īo experimental e incorporar mejor la informaci√≥n gen√©tica en el mejoramiento de sus cultivos.

“Me encanta hacer investigaci√≥n”, dijo Li. “Soy una persona curiosa, as√≠ que si puedo resolver un problema, me siento muy feliz, pero realmente quiero que mi investigaci√≥n tenga valor; no solo para m√≠, sino para el mundo”.

El trabajo de Huihui Li contribuye a Seeds of Discovery (SeeD), una iniciativa de m√ļltiples proyectos que comprende: MasAgro Biodiversidad, una iniciativa conjunta del CIMMYT y la Secretar√≠a de Agricultura, Ganader√≠a, Desarrollo Rural, Pesca y Alimentaci√≥n (SAGARPA) a trav√©s del Programa de Modernizaci√≥n Sustentable de la Agricultura Tradicional (MasAgro) y los Programas de Investigaci√≥n del CGIAR sobre Ma√≠z (MAIZE) y Trigo (WHEAT).