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Sembrando la esperanza

Las variedades de maíz tolerante al estrés están transformando las vidas en el norte de Uganda.

Las semillas de ma√≠z tolerantes a la sequ√≠a desarrolladas a trav√©s de asociaciones globales y locales a largo plazo en √Āfrica est√°n mejorando la seguridad nutricional y alimentaria en el norte de Uganda, una regi√≥n rodeada de conflictos y lluvias impredecibles.

El Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo (CIMMYT) trabaja con la Organizaci√≥n Nacional de Investigaci√≥n Agr√≠cola y Alimentaria de Uganda (NARO, por sus siglas en ingl√©s) y con compa√Ī√≠as locales de semillas para desarrollar y difundir variedades de semillas de ma√≠z mejoradas tolerantes al estr√©s. Bajo los proyectos de Ma√≠z Tolerante a la Sequ√≠a para √Āfrica (DTMA en ingl√©s) y Ma√≠z Tolerante al Estr√©s para √Āfrica (STMA en ingl√©s), los agricultores utilizan variedades como el h√≠brido UH5051, conocido localmente como Gagawala, que significa “hacerse rico”.

Durante dos d√©cadas, la mayor parte de la poblaci√≥n en el norte de Uganda ha vivido en campamentos internos de personas desplazadas y depend√≠a de la ayuda alimentaria y otros recursos de ayuda para su subsistencia debido a la rebeli√≥n del Ej√©rcito de Resistencia del Se√Īor (LRA en ingl√©s).

Durante los √ļltimos a√Īos, Gulu, uno de los distritos afectados, se encuentra en proceso de recuperaci√≥n. Con la paz imperante, Geoffrey Ochieng‚Äô y su esposa ahora pueden cultivar de manera segura sus 4.5 acres de tierra para cultivar ma√≠z y otros productos b√°sicos. Pueden alimentar a su familia y vender productos para satisfacer otras necesidades del hogar.

Sin embargo, los agricultores de esta región, en la frontera con Sudán del Sur, se enfrentan a lluvias más erráticas y la aparición incierta de las mismas. Gracias a las nuevas variedades de maíz tolerantes a la sequía y resistentes a las enfermedades, la familia Ochieng’ puede adaptarse a este clima variable y asegurar una buena cosecha de maíz incluso en temporadas poco confiables.

Geoffrey Ochieng’, a smallholder farmer from northern Uganda. He plants the UH5051 variety on his land. (Photo: Joshua Masinde/CIMMYT)
Geoffrey Ochieng‚Äô, un peque√Īo agricultor del norte de Uganda planta la variedad UH5051 en su parcela. (Foto: Joshua Masinde/CIMMYT)

La tolerancia es clave

‚ÄúLa popularidad de esta variedad tolerante a la sequ√≠a ha crecido entre los agricultores gracias a su buen rendimiento y confiabilidad incluso con lluvias escasas y por su resistencia a enfermedades foliares comunes como el tiz√≥n norte√Īo de la hoja y la mancha gris, adem√°s de una buena resistencia al virus del estriado‚ÄĚ, explic√≥ Daniel Bomet, un mejorador de ma√≠z de NARO. “Con una maduraci√≥n de poco m√°s de cuatro meses, Gagawala puede producir de dos a tres mazorcas de ma√≠z, lo que atrae a los agricultores”.

Ochieng‚Äô ha plantado ma√≠z UH5051 desde 2015. Antes de adoptar el nuevo h√≠brido, Ochieng’ cultivaba Longe 5, una variedad de polinizaci√≥n abierta popular que es menos productiva y poco resistente a las enfermedades.

“Lo que me gusta de UH5051 es que incluso con bajo estr√©s de humedad, crecer√° y cosechar√© algo”, dijo Ochieng‚Äô. En condiciones √≥ptimas, Ochieng‚Äô cosecha alrededor de 1.2 toneladas m√©tricas de grano de ma√≠z en un acre del h√≠brido UH5051.

Con la antigua variedad Longe 5, solo cosechaba 700 kg. “Si las lluvias se retrasaban o no lluvia mucho, tenia suerte de obtener 400 kg por acre con el Longe 5, sin embargo, ahora obtengo el doble con el h√≠brido”, explic√≥ Ochieng‚Äô.

Gracias a esta variedad tolerante, Ochieng’ puede pagar la escuela de sus hijos y proporcionar un excedente de grano a sus familiares.

A worker at the Equator Seeds production plant in Gulu displays packs of UH5051 maize seed. (Photo: Joshua Masinde/CIMMYT)
Un trabajador de la planta de producción de Equator Seeds en Gulu muestra paquetes de semillas de maíz UH5051. (Foto: Joshua Masinde/CIMMYT)

Fuera lo viejo, dentro lo nuevo

“Una estrategia clave para mejorar los medios de vida de nuestros agricultores en el norte de Uganda es reemplazar gradualmente las variedades antiguas con variedades nuevas que puedan hacer un mejor frente al cambio clim√°tico, las plagas y las enfermedades”, dijo Godfrey Asea, director del Instituto Nacional de Investigaci√≥n de Recursos Gen√©ticos (NaCCRI, por sus siglas en ingl√©s) en NARO. ‚ÄúLonge 5, por ejemplo, se comercializa desde hace m√°s de 14 a√Īos. Ha cumplido su parte y necesita dar paso a nuevas variedades mejoradas como UH5051″.

La empresa Equator Seeds, con sede en Gulu, ha sido el centro de la transformaci√≥n agr√≠cola en el norte de Uganda. De 70 toneladas m√©tricas de semillas producidas cuando comenz√≥ a operar en 2012, la compa√Ī√≠a alcanz√≥ una capacidad anual de aproximadamente 7 000 a 10 000 toneladas m√©tricas de semillas certificadas de diferentes cultivos en 2018. Trabajando con productores dedicados como Anthony Okello, quien tiene un terreno de 40 acres, y 51 cooperativas de peque√Īos agricultores, Equator Seeds produce semillas de ma√≠z h√≠brido de polinizaci√≥n abierta y otros cultivos, que llegan a los agricultores a trav√©s de una red de 380 agro-distribuidores.

 

“El 80% de los agricultores en el norte de Uganda todav√≠a usan semillas recicladas o almacenadas en granja, por lo que se les considera nuestra principal competencia”, coment√≥ Tonny Okello, Director Ejecutivo de Equator Seeds. ‚ÄúActualmente, alrededor del 60% de nuestras ventas son en semillas de ma√≠z. Esta parte deber√≠a aumentar al 70% para 2021. Planeamos reclutar m√°s agro-distribuidores, establecer m√°s parcelas de demostraci√≥n, principalmente para los h√≠bridos y de esa manera, alentar a m√°s agricultores a adoptar nuestras variedades resistentes de alto rendimiento”.

Los disturbios de dos d√©cadas desanimaron a las compa√Ī√≠as de semillas a aventurarse en el norte de Uganda, pero ahora ven su enorme potencial. “Para ayudar a su recuperaci√≥n, hemos recibido un gran apoyo del gobierno, las organizaciones no gubernamentales, las Naciones Unidas y las agencias humanitarias para comprar semillas y distribuirlas a los agricultores en el norte de Uganda y Sud√°n del Sur‚ÄĚ, dijo Okello.

Godfrey Asea (right), director of the National Crops Resources Research Institute (NaCRRI), and Uganda’s National Agricultural Research Organization (NARO) maize breeder, Daniel Bomet, visit an improved maize plot at NARO’s Kigumba Station, in central Uganda. (Photo: Joshua Masinde/CIMMYT)
Godfrey Asea (a la derecha), director del Instituto Nacional de Investigación de Recursos Genéticos (NaCCRI), y el mejorador de maíz de la Organización Nacional de Investigación Agrícola y Alimentaria de Uganda (NARO) y Daniel Bomet, visitan una parcela de maíz mejorado en la estación Kigumba de NARO, en el centro de Uganda. (Foto: Joshua Masinde/CIMMYT)

Impacto social

El sector de semillas de Uganda es din√°mico gracias a las asociaciones eficientes p√ļblico-privadas. Mientras NARO desarrolla y prueba nuevas l√≠neas parentales e h√≠bridos en sus instalaciones de investigaci√≥n, ahora se han aventurado en la producci√≥n y procesamiento de semillas en su Granja Kigumba de 2 000 acres en el oeste de Uganda a trav√©s de NARO Holdings, su √≥rgano comercial.

“Debido a que la demanda de semilla mejorada no siempre se satisface, NARO Holdings comenz√≥ a producir semilla certificada, pero el enfoque principal est√° en la producci√≥n de semilla de generaci√≥n temprana, que a menudo es un cuello de botella para el sector de semillas”, dijo Asea.

Aniku Bernard, Farm Manager, examines a maize cob at the foundation seed farm located inside the Lugore Prison premises. (Photo: Joshua Masinde/CIMMYT)
Aniku Bernard, gerente de granja, examina una mazorca de maíz en la granja de semillas de la fundación ubicada dentro de las instalaciones de la prisión de Lugore. (Foto: Joshua Masinde/CIMMYT)

Otra colaboraci√≥n innovadora ha sido trabajar con los establecimientos del Servicio de Prisiones de Uganda (UPS en ingl√©s) para producir semilla de ma√≠z. “Cuando comenzamos esta colaboraci√≥n con UPS, sab√≠amos que ten√≠an algunas ventajas comparativas, como tierras de cultivo, mano de obra, equipos de mecanizaci√≥n y buen aislamiento, que son importantes para la producci√≥n de semillas de ma√≠z h√≠brido de alta calidad”, explic√≥ Asea. La instalaci√≥n de UPS en Lugore, Gulu, que tiene 978 hect√°reas de tierra, produce semillas de base de UH5051.

“Las c√°rceles ofrecen un gran potencial para apoyar la creciente industria de semillas”, dijo. ‚ÄúJunto con el CIMMYT, debemos desarrollar a√ļn m√°s la capacidad de UPS para producir semillas de fundaci√≥n y certificadas. Proporciona ingresos muy necesarios para las instituciones. Los reclusos, adem√°s de ser remunerados por el trabajo agr√≠cola, participan en actividades positivas al aire libre. Esta habilidad es √ļtil para su futura reintegraci√≥n en la sociedad”.