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A contracorriente: Investigadores revelan beneficios para la salud del maíz y el trigo que se han pasado por alto

Los cereales ofrecen mayores beneficios para la salud y la nutrici√≥n de lo que com√ļnmente se reconoce, a pesar de que a menudo se les considera "bajos en nutrientes", afirman cient√≠ficos.

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Hands hold wheat grain from harvest near Belbur, Nakuru, Kenya. (Photo: Peter Lowe/CIMMYT)
Unas manos sostienen granos de trigo cerca de Belbur, Nakuru, Kenia. (Foto: Peter Lowe/CIMMYT)

Los cultivos de cereales como el ma√≠z y el trigo merecen una mayor consideraci√≥n como parte de una dieta saludable y nutritiva, seg√ļn los autores de un nuevo art√≠culo.

Una revisión de la investigación en agronutrición y la orientación dietética encontró que los posibles beneficios para la salud que brindan los cereales a menudo se pasan por alto o se subestiman como parte de las dietas nutritivas, incluida su función en la reducción de enfermedades no transmisibles como las enfermedades cardíacas y la diabetes.

El estudio identific√≥ dos explicaciones clave para la supervisi√≥n. La primera es que muchos cultivos de cereales con distintas cualidades nutricionales se agrupan indiscriminadamente en la amplia categor√≠a de “alimentos b√°sicos”.

Un segundo problema radica en el hecho de que los cereales suelen considerarse una fuente importante de energ√≠a alimentaria por s√≠ solos. Sin embargo, al reducir los atributos nutricionales a macronutrientes y micronutrientes se pierden otros elementos beneficiosos de los cereales conocidos como “componentes bioactivos de los alimentos”. Estos incluyen carotenoides, flavonoides y polifenoles y compuestos que comprenden fibra diet√©tica.

“La mayor√≠a de los cereales integrales proporcionan diferentes cantidades de prote√≠nas, grasas, minerales y vitaminas, adem√°s de ser fuentes importantes de energ√≠a diet√©tica”, dijo Jason Donovan, economista principal del Centro Internacional de Mejoramiento de Ma√≠z y Trigo (CIMMYT) y coautor del art√≠culo publicado en Food Policy.

‚ÄúSolo en relaci√≥n con otros productos alimenticios ricos en nutrientes, los cereales pueden describirse como bajos en nutrientes”.

En el art√≠culo, titulado Investigaci√≥n en agronutrici√≥n: revisando la contribuci√≥n del ma√≠z y el trigo a la nutrici√≥n y la salud humana, los autores instan a los investigadores y representantes pol√≠ticos a adoptar los m√ļltiples componentes diet√©ticos de los cereales para abordar la desnutrici√≥n y la sobrenutrici√≥n, las deficiencias de micronutrientes y el creciente problema mundial de las enfermedades no transmisibles.

“Al aumentar la disponibilidad y el acceso a alimentos saludables derivados de los cereales, podemos abordar mejor la creciente carga triple de desnutrici√≥n que enfrentan muchos pa√≠ses”, dijo Olaf Erenstein, coautor y director del programa de Socioeconom√≠a del CIMMYT.

‚ÄúPara alimentar al mundo dentro de los l√≠mites planetarios, la ingesta actual de alimentos integrales deber√≠a ser m√°s del doble y abordar problemas delicados como el sobreprocesamiento actual, para aprovechar al m√°ximo el potencial nutricional del ma√≠z y el trigo‚ÄĚ.

Si bien algunos carbohidratos pueden crear una respuesta glucémica que tiene efectos negativos sobre la diabetes y la obesidad, la fibra dietética en los cereales comprende carbohidratos que se fermentan en el intestino grueso con efectos metabólicos y de salud en gran medida positivos.

Además, los compuestos naturales que se encuentran en el maíz y el trigo se pueden mejorar mediante el mejoramiento convencional, la selección genómica y el enriquecimiento biológico e industrial para ofrecer niveles enriquecidos de componentes beneficiosos.

Por ejemplo, los científicos del CIMMYT han trabajado en nuevas variedades de maíz y trigo con niveles adicionales de vitamina A y zinc para ayudar a abordar algunas de las deficiencias nutricionales que se encuentran en todo el mundo. Los investigadores también están mejorando la forma en que se producen, procesan y almacenan los cereales para aumentar la productividad y mejorar la seguridad alimentaria mientras se mantienen los beneficios nutricionales.

Uno de los desaf√≠os para maximizar el beneficio nutricional de los alimentos a base de cereales en las dietas es que el procesamiento de granos a menudo causa p√©rdidas sustanciales de vitaminas y minerales esenciales. Mientras tanto, las industrias manufactureras crean alimentos ultraprocesados ‚Äč‚Äčque a menudo contienen cualidades y componentes nocivos, que contribuyen directamente a los importantes y crecientes costos sanitarios y econ√≥micos mundiales de las enfermedades no transmisibles.

‚ÄúSi queremos acabar con el hambre ofreciendo dietas saludables, diversas y nutricionales en la pr√≥xima d√©cada, necesitamos una comprensi√≥n m√°s amplia y matizada del valor nutricional y promotor de la salud de diversos alimentos, incluidos los cereales‚ÄĚ, agreg√≥ Nigel Poole, coautor y profesor de Desarrollo Internacional en la Universidad SOAS de Londres.

“Los cereales y los alimentos denominados ‘ricos en nutrientes’ son complementarios en la agroalimentaci√≥n, y ambos requieren investigaci√≥n, recursos y atenci√≥n adicionales para que uno no reemplace al otro”.

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