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El mejoramiento de cultivos y la gesti贸n del suelo deben ir de la mano

Este D铆a Mundial del Suelo, explore c贸mo el 茅xito del mejoramiento est谩 ligado a c贸mo abordamos la degradaci贸n del suelo.

Douglas Mungai levanta tierra en su granja en el condado de Murang鈥檃, Kenia. (Foto: Robert Neptune/TNC)

Hay una crisis creciente frente a nosotros. Cient铆ficos, especialistas en suelos y responsables pol铆ticos de todo el mundo advierten sobre las condiciones degradantes del suelo. Y es particularmente dif铆cil en los pa铆ses en desarrollo. De hecho, alrededor del 40 % de los suelos del 脕frica subsahariana ya son de mala calidad.

El deterioro de la salud del suelo provoca un bajo rendimiento de los cultivos, lo que genera una mayor presi贸n sobre los suelos mientras los agricultores se esfuerzan por satisfacer las demandas de alimentos y ganarse la vida. Muchos agricultores carecen de acceso a la informaci贸n o las tecnolog铆as para salir de este c铆rculo vicioso. Si usted es un agricultor con la necesidad de aumentar su rendimiento frente a estos desaf铆os, el mejoramiento de cultivos y el manejo del suelo ofrece una gama de soluciones como parte de un enfoque de Manejo Integrado de Fertilidad del Suelo (ISFM en ingl茅s).

Por ejemplo, los programas de mejoramiento que se asocian con la plataforma de Excelencia en Mejoramiento del CGIAR (EiB) est谩n trabajando para ofrecer las mejores variedades de semillas a los agricultores para ayudarlos a soportar condiciones dif铆ciles y aumentar los rendimientos. Paralelamente a este trabajo, los investigadores est谩n apoyando a los agricultores para que adopten mejores pr谩cticas agron贸micas, como la labranza m铆nima, la rotaci贸n de cultivos, las pr谩cticas adecuadas de espaciamiento y fecha de siembra, el uso de terrazas o cultivos intercalados, o t茅cnicas para reducir el uso de agua.

Por supuesto, el mejoramiento no puede ocurrir en el vac铆o. Para proteger los suelos y producir rendimientos de calidad, estas medidas de cultivo deben coincidir estrechamente con las mejores pr谩cticas de manejo del suelo adecuadas al contexto disponibles para los agricultores, por ejemplo, en torno al tipo y el momento del fertilizante mineral, junto con fuentes org谩nicas como residuos de cultivos, composta o esti茅rcol.

De hecho, una combinaci贸n traer谩 mejores resultados. Pero la mayor铆a de las veces, el acceso a variedades mejoradas o las mejores pr谩cticas agron贸micas representa un desaf铆o para los agricultores en los pa铆ses de bajos ingresos.

Aqu铆 hay tres formas en que los mejoradores de cultivos pueden garantizar que entregan las mejores semillas y crean las mejores condiciones para la producci贸n de cultivos a largo plazo.

Incluir a agricultores, expertos agron贸micos y servicios de extensi贸n al definir los requisitos del producto

Las conexiones s贸lidas entre los programas p煤blicos de mejoramiento y los grupos de extensi贸n y agron贸micos son fundamentales. Existe una creciente discusi贸n sobre c贸mo ampliar nuestro trabajo para considerar mejor todos los factores que contribuyen a un esquema de mejoramiento exitoso: genotipado, medio ambiente y manejo (GxExM). Sin embargo, definir el componente de manejo no es f谩cil. 驴Mejoramos para las condiciones con las que los agricultores realmente est谩n trabajando, o mejoramos para las condiciones que deber铆an adoptar?

Una clave para responder a esta pregunta es un s贸lido equipo de mejoramiento que defina las caracter铆sticas que necesitan y desean los agricultores. Para dise帽ar el mejor perfil de producto, es imperativo involucrar a los equipos de extensi贸n y otros grupos que trabajan en el desarrollo de pr谩cticas agron贸micas sostenibles.

Un hombre inspecciona una planta de frijoles tolerante a la sequ铆a en Malawi. (Foto: Neil Palmer/CIAT)

Gestionar adecuadamente las estaciones de investigaci贸n

La atenci贸n tambi茅n debe centrarse en las pr谩cticas de sostenibilidad dentro de las estaciones de investigaci贸n. Es muy f谩cil encontrar suelos degradados en estaciones de investigaci贸n p煤blicas. Hay muchas razones para esto: planificaci贸n inadecuada a largo plazo, falta de estructuras de manejo organizadas, conexiones insuficientes entre los equipos de mejoramiento y agron贸micos, y falta de recursos, por nombrar algunos.

Las estaciones de investigaci贸n p煤blicas deben servir como ejemplo para los agricultores de esa regi贸n espec铆fica. Por lo tanto, no solo importan los productos que desarrollamos, sino tambi茅n c贸mo los desarrollamos. Si desarrollamos una buena variedad en la estaci贸n de investigaci贸n, pero lo hacemos sin adoptar buenas pr谩cticas agron贸micas, 驴qu茅 ejemplo se ha dado a los agricultores y las generaciones futuras? Necesitamos asegurarnos de invertir en las mejores pr谩cticas de manejo del suelo en cada paso de la fase de investigaci贸n.

Mejoramiento para caracter铆sticas espec铆ficas del suelo

Una vez que se conoce el objetivo, el mejoramiento para condiciones espec铆ficas del suelo es fundamental. Esto significa desarrollar variedades para las condiciones del suelo, como las deficiencias de nutrientes o los altos niveles de salinidad. Los programas de mejoramiento del CGIAR han realizado enormes esfuerzos con gran impacto aqu铆.

Por ejemplo, AfricaRice y sus socios desarrollaron variedades de arroz de la marca ARICA para que sean tolerantes a la toxicidad por sal o hierro, entre otras caracter铆sticas. Esto est谩 ayudando a los agricultores que cultivan en condiciones predominantemente de secano, en las que los suelos y los rendimientos est谩n amenazados por inundaciones, sequ铆as y toxicidad.

Otro producto destacado es el ma铆z tolerante al estr茅s para 脕frica (STMA), dirigido por el Centro Internacional de Mejoramiento de Ma铆z y Trigo (CIMMYT) y el Instituto Internacional de Agricultura Tropical (IITA). Los mejoradores han desarrollado variedades que pueden prosperar en condiciones de baja fertilidad del suelo, junto con resistencia a otros factores de estr茅s como las plagas y la sequ铆a. El proyecto ha visto la adopci贸n de nuevas variedades de ma铆z por m谩s de seis millones de hogares en 13 pa铆ses, y algunas fincas han aumentado los rendimientos en m谩s del 150 %.

Nuestros suelos dependen del mejoramiento para el futuro. El mejoramiento est谩 mostrando resultados reales para mejorar los rendimientos, ofrecer mejores alimentos y aumentar los ingresos de los peque帽os agricultores. Sin embargo, su impacto en los ecosistemas podr铆a ir en cualquier direcci贸n. Con las inversiones adecuadas en las relaciones, las buenas pr谩cticas de investigaci贸n y la entrega de variedades adaptadas a las condiciones particulares del suelo, podemos mejorar para el presente y el futuro.

Es hora de invertir tanto en el mejoramiento de cultivos como en la gesti贸n del suelo 鈥 como un paquete vital de innovaciones.