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“El CIMMYT está en mi corazón”

El director del Programa Global de Trigo Hans Braun se retira, dejando un legado de liderazgo y de trigo para al mundo.

Después de una carrera de 37 años, Hans-Joachim Braun se retira del Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo (CIMMYT). Como director del Programa Global de Trigo y del Programa de Investigación de Trigo del CGIAR (WHEAT), el legado de Braun resonará en los pasillos, invernaderos y campos de investigación de trigo en todo el mundo.

Nos reunimos con él para capturar algunos de los hitos de su carrera, las mejores historias de viajes, su visión del futuro del CIMMYT y la producción mundial de trigo. Y, por supuesto, sus planes de retiro en el campo alemán.

Beyh Akin (left) and Hans Braun in wheat fields in Izmir, Turkey, in 1989. (Photo: CIMMYT)
Beyh Akin (izquierda) y Hans Braun en unos campos de trigo en Izmir, Turquía, en 1989. (Foto: CIMMYT)

Hitos importantes

Originario de Alemania, Braun se mudó a México en 1981 para completar su investigación de doctorado en la estación experimental del CIMMYT en Obregón, en el estado de Sonora. Su investigación se centró en identificar la ubicación óptima para cultivar trigo de primavera para los países en desarrollo, y descubrió que Obregón era la ubicación ideal.

Su primer puesto en el CIMMYT fue en Turquía en 1985, como mejorador en el Programa Internacional de Mejoramiento del Trigo de Invierno (IWWIP, en inglés). Este fue el primer programa de mejoramiento del CGIAR auspiciado por socio del CIMMYT, que posteriormente se convirtió en el programa conjunto de trigo de invierno de Turquía, el CIMMYT y el Centro Internacional de Investigación Agrícola en Zonas Áridas (ICARDA en inglés). “En 1990, cuando se estableció la Comunidad de Estados Independientes, vi esta tremenda oportunidad de trabajar con Asia Central para desarrollar mejores variedades de trigo”, comentó Braun. “Hoy, las variedades de IWWIP se cultivan en casi 3 millones de hectáreas”.

Aunque Braun estaba decidido a convertirse en un mejorador de trigo, nunca tuvo la intención de dedicar toda su carrera a una sola institución. “Finalmente trabajé toda mi carrera para el CIMMYT. Ya no es tan habitual, pero fue muy gratificante. El CIMMYT está en mi corazón; eso es lo que yo sé”.

Hans Braun (center), Sanjaya Rajaram (third from right), Ravi Singh (first from right) and other colleagues stand for a photograph during a field day at CIMMYT’s experimental station in Ciudad Obregón, Sonora, Mexico. (Photo: CIMMYT)
Hans Braun (centro), Sanjaya Rajaram (tercero desde la derecha), Ravi Singh (primero desde la derecha) y otros colegas durante un día de campo en la estación experimental del CIMMYT en Ciudad Obregón, Sonora, México. (Foto: CIMMYT)

“Crea un vínculo a lo inesperado”

Uno de los recuerdos más destacados de Braun fue también un gran descubrimiento cuando llegó por primera vez a Turquía. Al evaluar las líneas de élite extranjeras, en particular las líneas de un entorno similar en las Grandes Llanuras, su equipo notó que estaban fallando, pero nadie sabía por qué.

Dos de sus colegas acababan de regresar de Australia, donde la investigación había identificado recientemente los trastornos de los micronutrientes en el suelo como una limitación importante para la producción de cereales. El equipo intentó aplicar micronutrientes a las parcelas de trigo y quedó muy claro que la deficiencia de zinc era la causa subyacente. “Una vez consciente que los trastornos de los micronutrientes pueden causar graves problemas de crecimiento, fue un paso menor identificar la toxicidad del boro como otro problema. Mirando hacia atrás, era tan obvio. La imagen de la portada de un libro de la FAO sobre el análisis global de los suelos mostraba un campo de arroz con deficiencia de zinc, y Turquía produce más boro que el resto del mundo”.

“Probamos el suelo y descubrimos que la deficiencia de zinc estaba muy extendida, no solo en los suelos, sino también en los humanos”. Esto llevó a una cooperación a largo plazo con científicos en nutrición vegetal de la Universidad de Cukurova, ahora Universidad de Sabanci, en Estambul.

Pero la deficiencia de zinc no explica todos los problemas de crecimiento. Las enfermedades transmitidas por el suelo (el nematodo de quiste, y la pudrición de la raíz y la corona) también estaban muy extendidas. En 1999, el CIMMYT inició un programa de detección de enfermedades transmitidas por el suelo con colegas turcos que continúa trabajando hasta hoy. Durante la próxima década, el programa de trigo del CIMMYT hará del zinc un rasgo fundamental y todas las líneas tendrán al menos un 25% más de zinc en el grano que las variedades cultivadas actualmente.

Después de 21 años en Turquía, Braun aceptó el cargo de director del Programa Global de Trigo del CIMMYT y regresó a México.

Left to right: Zhonghu He, Sanjaya Rajaram, Ravi Singh and Hans Braun during a field trip in Anyang, South Korea, in 1990. (Photo: CIMMYT)
De izquierda a derecha: Zhonghu He, Sanjaya Rajaram, Ravi Singh y Hans Braun durante una excursión en Anyang, Corea del Sur, 1990. (Foto: CIMMYT)

Asociaciones y amistades

Braun enfatizó la importancia de la “confianza mutua y las conexiones”, especialmente con los socios en los sistemas nacionales de investigación agrícola de los países colaboradores. Esta sólida red mundial contribuyó a otro hito importante en la investigación del trigo del CIMMYT: el rápido desarrollo y liberación de variedades con fuerte resistencia a la virulenta raza Ug99 de la roya del trigo. Esta red, dirigida por la Universidad de Cornell, previno una posible epidemia mundial de roya del trigo.

La relación del CIMMYT con la Secretaría de Agricultura y Desarrollo Rural de México y el sindicato de agricultores de Obregón, el Patronato, es especialmente importante para Braun.

En 1955, los agricultores del Patronato pusieron a disposición de Norman Borlaug 200 hectáreas de tierra, sin cargo alguno. La primera comunidad agrícola en el mundo en desarrollo que apoyó la investigación se convirtió en la principal estación experimental de mejoramiento de trigo del CIMMYT: la Estación Experimental Norman Borlaug, o CENEB. Cuando Borlaug visitó Obregón por última vez en 2009, los agricultores del Patronato se llevaron una gran sorpresa.

“Estaba saliendo de la ducha en mi habitación en Obregón cuando recibí una llamada de Jorge Artee Elias Calles, el presidente del Patronato”, recuerda Braun. “Él dijo: ‘Hans, estoy muy feliz de informarte que Patronato decidió donar $1 millón’”.

La donación, en honor a la colaboración y el impacto global de Borlaug durante toda su vida, se realizó para la investigación del CIMMYT sobre las enfermedades del trigo.

“Esta relación y el apoyo de los agricultores de Obregón es realmente tremendo”, dice Braun. “Obregón es un lugar realmente especial para mí. Hay que reconocer que soy un poco parcial, porque Obregón me dio un doctorado”.

Una perspectiva mundial

Las décadas de investigación y viajes internacionales de Braun han producido tantas historias y aventuras como variedades de trigo de gran impacto.

Recuerda haber visto áreas marcadas con burocracia mientras inspeccionaba los campos de trigo en Afganistán en la década de 1990, y la conmoción y el miedo que sintió cuando le informaron que eran áreas de minas terrestres sin limpiar. “Nunca estuve más asustado que en ese momento, y seguí exactamente los pasos del chico frente a mí”, recuerda Braun.

En un viaje diferente a Afganistán, Braun conoció a un agricultor que había luchado contra una epidemia de roya amarilla y ahora estaba cultivando líneas del CIMMYT resistentes a ella.

“La diferencia entre su campo y el de sus vecinos fue increíble. Cuando se enteró de que trabajaba para la institución, aunque no desarrollé las variedades yo mismo, estaba muy agradecido. Quería invitarme a cenar a su casa. Se refirió a su trigo como el trigo mexicano”.

Ver el impacto del trabajo del CIMMYT en la vida de los agricultores siempre fue lo más importante para Braun.

Hans Braun, Director of CIMMYT’s Global Wheat Program of CIMMYT, is interviewed by Ethiopian journalist at an event in 2017. (Photo: CIMMYT)
Hans Braun, Director del Programa Global de Trigo del CIMMYT, es entrevistado por un periodista etíope en un evento de 2017. (Foto: CIMMYT)

El futuro del CIMMYT

Braun considera que la investigación sobre el trigo se encuentra todavía en un “entorno bendecido” porque una cultura de germoplasma, conocimiento e información abiertamente compartidas entre la comunidad mundial del trigo sigue siendo la norma. “Solo puedo esperar que esto se mantenga, porque es la base para el mejoramiento futuro del trigo”.

Su orgullo por su programa y sus colegas es claro.

“Un programa de mejoramiento de trigo exitoso y completo debe tener mejoradores, genética cuantitativa, patología, fisiología, ciencia molecular, cruzamiento amplio, calidad, nutrición, bioinformática, estadísticas, agronomía y aportes de economistas y expertos en género”, además de una amplia área de destino, comentó en su discurso de aceptación del Premio Norman Borlaug a la Trayectoria.

“¿Cuántos programas en todo el mundo tienen esta experiencia y cumplen con los criterios objetivo? El Programa Global de Trigo es único: ningún otro programa de mejoramiento de trigo tiene un impacto comparable. Hoy en día, alrededor de 60 millones de hectáreas están sembradas con variedades de trigo derivadas del CIMMYT, lo que aumenta los ingresos anuales de los agricultores de alrededor de 3 mil millones de dólares. Nada mal para una inversión anual en mejoramiento de alrededor de 25 millones de dólares. Y no me atribuyo el mérito del CIMMYT únicamente, esto se logra gracias a la excelente colaboración que tenemos con los programas nacionales”.

Un futuro brillante para el trigo y para Braun

General view Inzlingen, Germany, with Basel in the background. (Photo: Hans Braun)
Vista de Inzlingen, Alemania. (Foto: Hans Braun)

Después de su retiro, Braun espera establecerse en la zona rural de Inzlingen, Alemania, y estar rodeado por la hermosa campiña y las montañas, junto a su esposa Johanna. Esperan esquiar, correr, andar en bicicleta y realizar otras actividades de ocio.

“Intentaré otra cosa, aunque la mayoría de la gente no me creerá porque soy famoso por no cocinar, pero realmente estoy buscando experimentar con la harina y el horneado”, dice.

A pesar de sus relajantes planes de retiro, Braun espera continuar apoyando la investigación del trigo, ya sea a través del CIMMYT o mediante largas amistades con socios nacionales, creando conciencia sobre el crecimiento de la población, el “problema de todos los problemas” en su opinión.

“Hoy tenemos 300 millones de personas con hambre más que en 1985. El camino hacia el hambre cero en 2030 es largo y requerirá de esfuerzos sustanciales. En 1970, los países de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE) acordaron gastar el 0.7% del PIB en asistencia oficial para el desarrollo. Hoy en día, solo 6 países cumplen este objetivo y el promedio de todos los países de la OCDE nunca ha sido superior al 0.4%. Algo debe cambiar para acabar con la pobreza extrema, además del COVID-19. La demanda de trigo está aumentando y, al mismo tiempo, es necesario reducir la superficie sembrada de trigo, un doble desafío. Necesitamos un programa sólido de maíz y trigo. El mundo necesita un CIMMYT fuerte”.

Foto de portada: Hans Braun, Director del Programa Global de Trigo del Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo (CIMMYT), inspecciona plantas de trigo en los invernaderos. (Foto: Alfonso Cortés/CIMMYT)