¿Podrá África subsahariana satisfacer su futura demanda de alimentos?

January 11, 2017
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Para satisfacer el enorme aumento en la demanda de alimentos en África subsahariana hasta 2050, los rendimientos de los cereales tendrán que aumentar hasta en un 80% de su potencial. Esto exige un cambio drástico de tendencias. Gráfica cortesía de la Universidad de Wageningen

EL BATÁN, México (CIMMYT)—África subsahariana tendrá que transformar e intensificar su producción agrícola para no depender excesivamente de las importaciones y satisfacer sus necesidades de seguridad alimentaria en el futuro, según un nuevo informe.

Varios estudios recientes del panorama mundial anticipan que la demanda de alimentos crecerá 60% para 2050, cuando la población alcance los 9,700 millones, y proponen que la solución más sustentable es cerrar la brecha del rendimiento en tierras que ya se utilizan para la producción agrícola.

Sin embargo, aunque es fundamental cerrar la brecha del rendimiento, que se define como la diferencia entre el potencial de rendimiento y el rendimiento real en finca, es probable que la demanda de cereales no se pueda satisfacer si no se toman medidas adicionales en algunas regiones, afirman los autores de un informe publicado en las Memorias de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

En particular, África subsahariana tendrá que aumentar la importación de cereales o expandir la producción a tierras que ahora no se cultivan, lo cual provocará un marcado aumento en la pérdida de biodiversidad y las emisiones de gases de invernadero en la región.

“En la segunda mitad del siglo 20, ningún país de bajos ingresos logró industrializarse mientras importaba gran parte de sus alimentos”, dice Kindie Tesfaye, científico del Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo (CIMMYT) y coautor del estudio.

Para satisfacer la demanda de alimentos sin sembrar tierras hasta ahora no cultivadas, los agricultores de África subsahariana tendrán que cerrar la brecha del rendimiento, pero también tendrán que considerar opciones para intensificar de manera sustentable el número de cultivos sembrados en rotación en tierras cultivadas actualmente y expandir el uso del riego de manera responsable.

“Si la intensificación no da buenos resultados y para evitar la expansión masiva de las tierras cultivadas, África subsahariana se volverá mucho más dependiente de la importación de cereales que hoy en día”, explica Tesfaye, y agrega que el Banco Africano de Desarrollo destaca la autosuficiencia en la agricultura como la principal meta de su plan de acción para la transformación del sector agrícola.

Según pronósticos, más del 50% del crecimiento demográfico mundial entre hoy y el 2050 ocurrirá en África, donde aumentó 2.6% cada año entre 2010 y 2015, según datos del Departamento de Economía y Asuntos Sociales de la ONU.

En África subsahariana, la población aumentará 2.5 veces para 2050, y la demanda de cereales se triplicará, pero es importante señalar que los niveles actuales de consumo de cereales se mantienen solo gracias a importaciones considerables.

Para el estudio titulado Can Sub-Saharan Africa Feed Itself?, los científicos eligieron 10 países donde los cereales aportan el 50% de las calorías que consumen las personas y ocupan el 50% de la superficie cultivable, según datos del Atlas Mundial de Brechas de Rendimiento (Global Yield Gap Atlas), creado utilizando datos locales para estimar la capacidad de producción en las tierras cultivadas existentes. De esos 10 países, 7 no tienen la suficiente superficie para expandir su producción agrícola.

Con la excepción de Etiopía y Zambia, los rendimientos de cereales en la mayoría de los países de la región están creciendo más lentamente que la población y la demanda, en tanto que la superficie cultivada aumentó un enorme 14% en los últimos 10 años. Aunque Etiopía ha logrado avances en la intensificación de su producción agrícola, otros países se están quedando atrás, refiere Tesfaye.

“Si el uso de variedades mejoradas y semilla de híbridos se combina con más riego, fertilizantes, modernas prácticas de manejo de plagas y buena agronomía, se pueden obtener mayores tasas de rendimiento en menos tiempo, pero se necesita más investigación y desarrollo”, agrega.

El estudio Can Sub-Saharan Africa Feed Itself? fue publicado en las Memorias de la Academia Nacional de Ciencias en la semana del 12 de diciembre de 2016. Su autoría incluye la Universidad de Wageningen, la Universidad de Nebraska-Lincoln, así como numerosos centros del CGIAR, e instituciones regionales y nacionales de África.

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