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Grandes avances en el reforzamiento del sector maíz en África

March 27, 2016
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La falta de llenado de granos producirá una cosecha raquítica: una mazorca de un cultivo muy afectado por la sequía. Foto: A. Wangalachi CIMMYT

El proyecto Maíz tolerante a la sequía para África (DTMA) se puso en marcha en 2007 y concluyó en diciembre de 2015. ¿Qué pasará ahora que el proyecto llega a su fin después de tantos años? Y, lo más importante, ¿qué pasará con los productos del DTMA?

Ahora llega DTMASS: Distribución de semilla de maíz tolerante a la sequía en África. El DTMASS se basa en el DTMA —y otros proyectos— pero la diferencia fundamental es que ahora las compañías semilleras serán los principales impulsores del proyecto. En esencia, esta es la razón por la cual se inicia el DTMASS. Asimismo, para evitar la duplicación, las zonas geográficas en las que se concentrará el DTMASS son diferentes de los sitios que abarca el DTMA.

NÚMEROS: Las cifras del DTMA en 2014
13: el número de países cubiertos en África
72: el porcentaje que estos 13 países suman en conjunto, de todo el maíz que se cultiva en África subsahariana
205: el número acumulado de variedades de maíz liberadas (principalmente híbridos)
184: el número acumulado de variedades de maíz liberadas (principalmente híbridos)

HECHOS
49%: el rendimiento adicional promedio producido por híbridos, comparado con el de las variedades de polinización libre. la popularidad de los híbridos en África
Aumentó: la popularidad de los híbridos en África

“Hemos visto los buenos productos que provienen del DTMA y estamos deseosos de establecer alianzas para desarrollar aun más estos productos y hacer una diferencia”, dijo el Dr. John McMurdy, asesor de investigación internacional de la Agencia Estadounidense para el Desarrollo Internacional (USAID), que patrocina el proyecto DTMASS.

El DTMASS fue lanzado a nivel continental a finales del año antepasado, en noviembre de 2014 (ver la página 1 aquí), y después fue lanzado a nivel nacional en cada uno de los países participantes. Su implementación empezó en marzo de 2015.

El continuo dilema de hombres y mujeres: Aclaremos las cosas
Estudios revelan que las brechas entre los géneros persisten, tanto en el acceso que tienen a la semilla como en su producción. Por tanto, es fundamental que el trabajo del DTMASS tenga un planteamiento con perspectiva de género, aunque se reconoce que la perspectiva de género no es una solución milagrosa. Más bien, es la suma de pequeños esfuerzos que se hacen en cada uno de los cinco pasos para acceder a la semilla y la producción lo que producirá ingresos equitativos para hombres y mujeres. Los cinco pasos facilitadores son (1) producción de semilla; (2) procesamiento y mercadotecnia; (3) promoción; (4) distribución y formación de redes; y (5) monitoreo y evaluación.

“Estos resultados equitativos para hombres y mujeres no son producto de una labor altruista”, destacó Vongai Kandiwa, especialista en género del CIMMYT. “Se trata de negocios. La compañías semilleras están perdiendo oportunidades de mercado al no tener en cuenta a un gran sector del mercado: las mujeres”.

Si bien es cierto que los hombres poseen gran parte de la tierra y también que es dos veces más probable que entren en el establecimiento de un agrodistribuidor que las mujeres (investigación de observación en Kenia oriental), existen pruebas anecdóticas y estudios de muestreo –aunque representativos– que revelan que, antes de comprar, los hombres por lo general consultan a sus esposas. Ahora bien, sus esposas no pueden ayudarlos a tomar decisiones bien informadas si ellas mismas no están al tanto de las opciones que existen.

La curiosa paradoja de Kenia impacta a la población local
Durante el lanzamiento del proyecto DTMASS en Kenia, el 2 de febrero de 2015, se reveló que la productividad del maíz en el país ha experimentado una debilitadora espiral descendente. Sin embargo, Kenia tiene compañías semilleras confiables y bien establecidas con significativos conocimientos y experiencia. Si bien la productividad en los ochenta era de más de 2 toneladas por hectárea, desde entonces ha bajado a 1.6 toneladas, pese a que la producción potencial de Kenia es de 10 toneladas, nivel impresionante que podría cambiar la vida de los productores.

“Las buenas asociaciones podrían cambiar esa situación, y todo indica que Kenia debería mejorar su producción”, señaló el Dr. Tsedeke Abate, líder del proyecto DTMASS, quien también coordina el proyecto DTMA.

La meta del DTMASS en Kenia es producir 1,600 toneladas de semilla certificada para 2019. El CIMMYT trabajará en colaboración con la Organización Keniana de Investigación Agropecuaria (KALRO) y compañías semilleras locales, cuyos representantes asistieron a la junta. Algunos de los representantes de las compañías semilleras dijeron que estaban sorprendidos por la pésima producción: dijeron que sabían que era baja pero no se imaginaban hasta qué grado.

La Dra. Joyce Malinga, directora interina del Instituto de Investigación de Cultivos Alimentarios de KALRO, dijo que lo que tiene el mayor potencial de elevar la producción en finca y la productividad es la semilla. Agregó que KALRO quiere comercializar las variedades tolerantes a la sequía para asegurar que éstas lleguen a los agricultores.

El lanzamiento del proyecto en Kenia (en Nairobi) fue precedido por el lanzamiento en Mozambique, Tanzania y Zambia. DTMASS promueve el aprendizaje trasnacional, y la experiencia del lanzamiento en Kenia será llevada a Uganda la próxima semana, de la misma manera en que Kenia se ha beneficiado de las experiencias acumuladas en tres lanzamientos ocurridos en otros países.

Uganda: arriba y adelante con el combate a la falsificación
“Este proyecto está iniciando en el lugar correcto y el momento correcto”, recalcó la Dra. Imelda Kashaija, subdirectora de la Organización Nacional de Investigación Agrícola (NARO) de Uganda, el 4 de febrero de 2015. Esto dijo al dirigirse a la concurrencia durante el lanzamiento del proyecto DTMASS en Kampala.

Destacó que en Uganda, los actores formales que hoy en día ofrecen semilla certificada suman apenas 35% del mercado, lo cual deja el 65% a los actores informales. Esta es una situación insostenible, que conlleva muchos problemas, el mayor de los cuales es la propagación de enfermedades (la necrosis letal del maíz, por ejemplo). Se estima que cerca de la mitad (40%) de la semilla híbrida que se vende en Uganda es falsa. “Todos sabemos que si no mejoramos el sector semillero formal, continuaremos alentando el mal hábito de falsificar la semilla que predomina en Uganda. Una forma de reducir las falsificaciones es reforzar el sistema formal para que los agricultores obtengan semilla de buena calidad”, agregó la Dra. Kashaija.

Dijo que mediante el proyecto se importarán variedades de maíz tolerante a la sequía que ayudarán a Uganda a hacer frente al cambio climático. En el siglo 19, Uganda fue llamada la ‘perla de África’ por el viajero y periodista de la época victoriana Henry Morton Stanley, y tenía razón. El país se encuentra en las amplias costas del lago Victoria (que ocupa el segundo lugar entre los lagos de agua dulce más grandes del mundo y que desemboca en el imponente río Nilo) y evoca imágenes de paisajes exuberantes de verde resplandor, abundante agua y hojas de plátano meciéndose en la brisa tropical. Por desgracia, esta imagen perfecta está comenzando a desbaratarse. “Ahora tenemos más días secos que húmedos”, revela la Dra. Kashaija. “La distribución de la lluvia ha cambiado, aunque no la cantidad. No solo tenemos menos días con lluvia sino que ahora las lluvias son impredecibles. Por tanto, los cultivos que necesitan quedarse más tiempo en el campo producen cosechas raquíticas”. Es importante recordar también que en el este de Uganda solo hay tierras áridas.

Al referirse a las compañías semilleras como “el otro brazo que nos permite llegar a las comunidades”, la Dra. Kashaija señaló que esas empresas toman la semilla que NARO produce y la venden. Sin embargo, no solo se enfocan en generar ganancias, ya que, al distribuir semilla de calidad, ayudan al gobierno a lograr su objetivo de mejorar los sistemas formales. “Gracias a este proyecto, más agricultores podrán acceder a semilla mejorada de maíz tolerante a sequía”, concluyó la Dra. Kashaija.

El Dr. McMurdy describió al DTMASS como “un proyecto estratégico de USAID. DTMASS forma parte de una serie de inversiones nuevas y también de la Iniciativa Feed the Future. Esta reunión nos da la oportunidad de hablar de las limitantes y también de fomentar alianzas y una mayor cooperación. Estamos buscando sinergias con otros actores e iniciativas, incluyendo la Alianza por una Revolución Verde en África”.

“Tenemos el conocimiento y la tecnología, y lo que sigue es poner el conocimiento en acción”, agregó el Dr. Abate. Dijo que Uganda ha hecho progresos significativos en lo que respecta a la productividad del maíz, según lo indican las estadísticas más recientes de la FAO.

La superficie dedicada al maíz también se ha duplicado en los últimos años. Mediante el DTMASS, se espera que, para 2019, Uganda produzca 1,800 toneladas de maíz mejorado. “No dudo que Uganda exceda esta proyección, dado el buen equipo, las buenas alianzas y los actores con experiencia que tenemos”, predijo el Dr. Abate.

Un poco de ayuda
La formación de capacidades para ayudar a lograr las metas del proyecto es una parte integral del DTMASS, comenzando por ‘darle servicio al motor’: las compañías semilleras que impulsarán el proyecto.

Con este propósito, se llevaron a cabo cursos de administración de empresas semilleras y de producción para las compañías participantes. El primero se impartió en Malawi en junio de 2015; hubo otros en Uganda, Tanzania y Mozambique en julio, en Kenia en agosto y, por último, uno en Etiopía en septiembre.

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Participantes en el lanzamiento del proyecto DTMASS en Uganda, 4 de febrero de 2015. Foto: CIMMYT

Más información sobre el proyecto Drought Tolerant Maize for Africa Seed Scaling Project (DTMASS)
DTMASS project launch
Drought Tolerant Maize for Africa Project website
Water Efficient Maize for Africa Project
Improved Maize for African Soils Project
Maize lethal necrosis
Sin in the Seed: Meeting of the Minds to Combat Maize Lethal Necrosis
New Maize Lethal Necrosis Project (patrocinado también por USAID)